Московская Хельсинкская группа принимала от граждан СССР письма о нарушениях гуманитарных статей Хельсинкских соглашений. На их основе составлялись документы, которые доводились до сведения общественности и правительств 35 государств, подписавших Заключительный акт совещания в Хельсинки. Все документы направлялись по почте в канцелярию Президиума Верховного Совета СССР и в московские посольства стран - участниц Хельсинкских соглашений, а также передавались иностранным корреспондентам на пресс-конференциях. Члены МХГ выезжали в командировки по стране для сбора на местах информации о нарушениях гуманитарных статей Хельсинкских соглашений. Группа выпустила 195 информационных документов и несколько обзоров.

С первых дней создания Московской Хельсинкской группы в советской печати началась кампания угроз и клеветы против нее. Это была спланированная акция по ликвидации хельсинкского движения в СССР, утвержденная высшим партийным руководством. В феврале 1977 года начались аресты в МХГ и других хельсинкских группах, созданных к тому времени в СССР. В Москве были арестованы Юрий Орлов и Александр Гинзбург, затем Анатолий Щаранский и Мальва Ланда. На членов МХГ оказывали давление, добиваясь их отказа от участия в работе группы и вынуждая к эмиграции. В 1976 году эмигрировал Виталий Рубин, в 1977-м - Людмила Алексеева и Петр Григоренко. Однако группа продолжала работу. В нее вошли новые члены: Владимир Слепак, Юрий Мнюх, Наум Мейман, Татьяна Осипова, Иван Ковалев, Виктор Некипелов, Софья Каллистратова, Юрий Ярым-Агаев, Леонард Терновский, Феликс Серебров. После окончания ссылки вернулась к работе в группе Мальва Ланда, но в 1980 году она снова была репрессирована. В общей сложности члены МХГ по приговорам, вынесенным советскими судами, должны были отбыть свыше 60 лет лагерей и 40 лет ссылки. К концу 1981 года на свободе в СССР остались лишь трое - Елена Боннэр, Софья Каллистратова и Наум Мейман. В сентябре 1982 года было сделано заявление о прекращении работы группы.

28 июля 1989 года правозащитники Лариса Богораз, Сергей Ковалев, Вячеслав Бахмин, Алексей Смирнов, Лев Тимофеев, Борис Холотухин провозгласили восстановление Московской Хельсинкской группы. К ним присоединились Юрий Орлов, Людмила Алексеева и Кронид Любарский. Председателем стала Лариса Богораз. В мае 1996 года МХГ возглавила вернувшаяся из эмиграции в 1993 году Людмила Алексеева. В ноябре 1998 года она была избрана также президентом Международной Хельсинкской федерации.

Согласно уставу, принятому в 1993 году, Московская Хельсинкская группа является неправительственной общественной организацией.

Вот что отметила Людмила Алексеева на встрече с комиссаром по правам человека Совета Европы Альваро Хиль Роблесом:

- Для России важной проблемой являются взаимоотношения между властью и гражданами. Нам, правозащитникам, необходимо помочь сделать их более цивилизованными. Мы прежде всего все должны помочь России стать равноправным и уважаемым членом европейского сообщества.