...Апрель 1991 года. Скромная, уютная квартира на Красноармейской улице в Москве. Рабочий кабинет Веры Васильевны Чаплиной, чьи книги о живой природе воспитали не одно поколение юных натуралистов. Вера Васильевна рассказывает мне историю с лебедем и добавляет взволнованно:

- До сих пор чувствую себя виноватой перед этой прекрасной птицей... Тяжкое было время, голодное. Не хватало кормов, приходилось прилагать громадные усилия, чтобы накормить, спасти животных. Все без исключения работники зоопарка самоотверженно боролись за жизнь наших питомцев. Увы, это не всегда удавалось. Помню, привезли в Свердловск зимой слона. Морозы стояли лютые. Слона поместили в какую-то бывшую церковь - специального слоновника тогда еще не было. Один из служителей зоопарка буквально дневал и ночевал возле серого великана, ладил печку, как-то ухитрялся доставать корм... Слон оказался очень добрым, привязчивым. Человек и зверь сдружились. Слон чувствовал заботу и платил своему попечителю благодарностью и любовью. Как горевал тот, когда слон умер - голод и суровая уральская зима оказались роковыми для обитателя южных широт...

Вера Васильевна вздыхает и продолжает:

- Нынче я особенно часто вспоминаю те полтора года, которые провела в Свердловске. Почему? Да, было невероятно трудно всем, всей стране - шла такая ужасная война, не хватало самого насущного, необходимого... Но какие были отношения между людьми! Сейчас, к великому сожалению, ничего похожего нет, и это трагично. А тогда... Приехала я в Свердловск. Мои сын и дочка - совсем еще малыши - эвакуировались из Москвы раньше. Я знала, что они находятся неподалеку, в Чернушке. Поехала за ними, привезла в Свердловск. А дальше что? Крыши над головой нет, живем на вокзале. Днем я в зоопарке, а вечером, после работы, иду в госпиталь, ухаживаю за ранеными... И тут нам на помощь пришли добросердечные уральцы. Заведующий зоотехнической частью зоопарка пришел за нами на вокзал, привел к себе домой, устроил вместе со своей семьей... Если нужно было с кем-то оставить детей, на выручку спешили зоопарковцы. Жили тесно, бедно, но дружно, делились последним. Разве такое забудется!

Вера Васильевна надписывает мне книгу.

- Для свердловских юннатов, - поясняет писательница. - Я верю, что они достойно продолжат дело, которому мы отдавали себя без остатка.

Вера Чаплина. «Питомцы Зоопарка». Эту книгу мне в детстве читала мама. На всю жизнь остались в памяти четвероногие и пернатые герои рассказов: львица Кинули, выросшая не в клетке, а в московской квартире Чаплиной (взрослая Кинули дождалась в столичном зоопарке возвращения из эвакуации Веры Васильевны - трогательной была их встреча), гепард Люкс, моржиха Нюрка, тигр Раджи, слон Шанго, кондор Кузя, волк Арго, гиена Тюлька, выдренок Ная... Не полюбить их было невозможно.

19 декабря 1994 года Веры Васильевны не стало.

Ее замечательные книги о животных в серии «Школьная библиотека» издаются и в наши дни. А значит, не разминулись с юными природолюбами третьего тысячелетия.