И по сей день ученые не могут четко ответить на вопрос, что именно произошло с неандертальцами. Скорее всего, говорят эксперты, человеческая популяция постепенно вытеснила «соседей» на окраины Европы. Около 40 тысяч лет назад вид Homo neanderthalensis окончательно исчез с лица земли… Это совпало с долгим периодом холодной и сухой погоды на всей европейской территории. Возможно, неблагоприятные климатические условия и стали основной причиной исчезновения «побочной» ветви. Малочисленность популяции, отсутствие генетического разнообразия и неспособность экономически конкурировать с разрастающимся человечеством завели неандертальцев в тупик и «добили» несчастных.
Ранее группа ученых из Калифорнийского университета в Беркли, а также Стэнфордского и Иерусалимского университетов заявили, что причиной исчезновения неандертальцев с лица земли стало отсутствие иммунитета к ряду заболеваний, которые имеются у наших собратьев по виду. К такому заключению авторы исследования пришли, изучив массивы археологических данных.
Недавно команда исследователей из Эйндховенского технологического университета во главе с Кристом Ваесеном решила смоделировать на компьютере траекторию популяционной динамики неандертальских групп. Модели имитировали развитие популяций неандертальцев на протяжении 10 тысяч лет.
Моделирование показало, что к концу этого периода вся неандертальская популяция насчитывала не более 4000 особей, которые в свою очередь делились на небольшие группы, проживающие на значительном удалении друг от друга. Ученые пришли к выводу, что ветвь неандертальцев пришла в упадок из-за внутренних демографических факторов, таких как инбридинг (близкородственное скрещивание), эффект Алли (снижение выживаемости из-за сокращения численности популяции), а также неблагоприятные колебания рождаемости и смертности и неравномерность в соотношении полов.
Неандертальские племена жили достаточно обособленно и не стремились к большому количеству внешних контактов, вот и результат. Но представители нашего вида «человек разумный» тут совершенно ни при чем.
Согласно голландской модели снижение рождаемости всего на 2,7% спустя 10 тысяч лет должно было привести к сокращению численности популяции ниже уровня 5000, что фактически означало ее исчезновение. Спад в 5% и 8% соответственно приводил к тому же результату через 6000 и 4000 лет. Что же касается изначальных причин такого снижения, то, предположительно, это была нехватка продовольствия из-за изменений климата.
Еще в мае прошлого года результаты похожего исследования были опубликованы специалистами из Университета Экс-Марсель (Франция). По словам авторов исследования, все доныне существовавшие гипотезы относительно вымирания неандертальцев упускали из виду влияние на ситуацию демографических процессов. Они посчитали, что «небольшой размер популяции мог бы способствовать вымиранию или ассимиляции с Homo sapiens». Самое интересное, что есть данные, указывающие на то, что неандертальцы были… среди предков современного человечества или, по крайней мере, какой-то его части!
Ранее предполагалось, что эти гоминиды соседствовали с представителями Homo sapiens не более 500 лет или даже вовсе «разминулись» с нами. Однако недавние исследования английских ученых показывают, что неандертальцы провели рядом с людьми гораздо больший отрезок времени - 2600-5400 лет.
Томасу Хигему и его коллегам из Оксфордского университета удалось собрать на территории Европы вблизи известных археологических памятников около 200 образцов древних костных останков, древесного угля и каменных артефактов так называемой мустьерской эпохи, связанных как с нашей цивилизацией, так и с неандертальцами. Радиоуглеродное датирование показало, что обе расы обитали на одной и той же территории в течение достаточно длительного периода - по меньшей мере нескольких тысяч лет. Это привело к тому, что они, вероятно, активно взаимодействовали между собой. Не исключено даже, что Homo neanderthalensis научились у «человека разумного» делать некоторые орудия труда и украшения.
Могли оба вида и скрещиваться между собой, так как для этого имелись все условия. «Неандертальцы - наши самые близкие известные родственники, - комментирует профессор Крис Стрингер из Лондонского Музея естествознания. - Одно из недавних исследований показало, что почти все ныне живущие люди несут небольшой процент их ДНК в своих геномах. Это скрещивание, вероятно, произошло вскоре после того, как небольшие группы ранних современных людей начали покидать свою африканскую родину примерно 60 тысяч лет назад». Стрингер полагает, что наиболее значительное скрещивание между людьми и неандертальцами происходило в Азии более 50 тысяч лет назад. «По сути, контакт между популяциями длился почти 20 тысяч лет - сначала в Азии, а потом в Европе», - добавляет профессор. Другие исследователи пришли к заключению, что в нашем геноме содержится не менее одной пятой генов неандертальцев, которые оказывают, в частности, влияние на цвет кожи, цвет и структуру волос и другие характеристики.
Впрочем, 20% неандертальских генов у человека - это не так уж и много. Скорее всего, скрещивание с другим видом все же не являлось нормой, так как различия между двумя видами были слишком очевидны и не в пользу неандертальцев. Вероятно, большая часть наших предков все-таки предпочитала «своих»…