Начинается фильм как классический детектив - с убийства. Впрочем, и убийство какое-то странное, и отгадка вскоре дается. Значит, дело не в преступлении, а в чем-то ином? Да, дело в том, что люди погрязли во лжи и корысти. Отвечая на вопросы частного детектива Бенуа Блана, близкие усопшего все как один врут, когда речь заходит об их разговоре с почившим хозяином дома Харланом Тромби. Кто-то не хочет признаваться в измене жене, а кто-то - сообщать, что присвоил чужие деньги. Зато все с радостью повествуют о собственных успехах в бизнесе, попутно уничижительно отзываясь друг о друге.
Единственный человек, физически не способный обманывать, - сиделка Харлана Марта Кобреро. Ее в прямом смысле тошнит от лжи. Такая реакция намекает зрителю, что для этой хрупкой девушки говорить неправду - нечто противоестественное. Марта - эмигрантка то ли из Эквадора, то ли из Уругвая, то есть она оказалась не просто в чужой культуре, но и в ином социальном статусе. Одна часть семьи Харлана выказывает жалость к приезжим и негодование по поводу новой американской политики в отношении мигрантов, другая возмущается нелегалами, но все они на первое место ставят деньги и личные интересы.
Сцена, когда выясняется, что Харлан все свое наследство, включая огромный дом, оставил Марте, потрясающая. Еще недавно расточавшие комплименты в адрес несчастной сиделки члены семьи Тромби превращаются в хищных животных, набрасывающихся с горящими глазами на бедную девушку. Вот он, пресловутый оскал капитализма: прибыль и только прибыль, деньги и только деньги! В то же время оставшиеся без причитающегося имущества Тромби внезапно заговорили о несправедливости, поскольку они в отличие от «подлой латиноамериканки» кровно были связаны с Харланом.
Однако кровная связь не может купить любовь, которую зацикленные на себе герои забросили куда-то очень далеко. Марта не забросила. Она сохранила способность сопереживать ближнему. Оттого старик ценил ее больше своих детей и внуков, с которыми не о чем было говорить, кроме пустяков. Характерно, что Харлан играет вместе с Мартой в настольную игру «Го». Один из вариантов ее перевода с китайского - «беседа рук»: диалог между руками людей, которые опускают на доску черные и белые камни. В день смерти Харлана доска с камнями падает, и они рассыпаются…
Собирать камни придется частному детективу Бенуа Блану. Образ, вмещающий в себя и Шерлока Холмса, и Эркюля Пуаро. От первого - некоторая депрессивность, уход в себя и внешняя отстраненность от людей.
Вообще композиция фильма похожа на матрешку. Посудите сами: покончивший с собой Харлан Тромби - автор знаменитых криминальных романов. Дело о его смерти расследует детектив Бенуа Блан в компании с двумя полицейскими, один из которых - фанат книг Тромби. Мама Марты смотрит по телевизору сериал «Она написала убийство», в котором блистательная Анджела Лэнсбери играет писательницу Джессику Флетчер, распутывающую таинственные преступления. Этой ролью Лэнсбери заслужила славу современной мисс Марпл - легендарной сыщицы, которую актриса воплотила в картине «Зеркало треснуло». В общем, всюду один сплошной детектив.
Первый кадр картины, когда на фоне утонувшего в тумане красного дома бегут собаки, отсылает к повести Конан Дойла «Собака Баскервилей». История о таинственной смерти сэра Чарльза Баскервиля, чье родовое поместье издавна славилось мрачными преданиями, как никакая другая, созвучна атмосфере особняка Тромби. В нем что-то мистическое и даже дьявольское. Взять хотя бы мать Харлана: сколько ей лет, никто точно не знает, но если сыну 85, то ей, скорее всего, больше ста. Эта старушка, словно призрак, возникает в величественных интерьерах.
Сам же хозяин дома жил на последнем этаже. Старательной экономке, приносившей ему завтрак, приходилось очень долго подниматься, прежде чем добраться до небольшой комнатки знаменитого литератора. Старик Тромби, которого прекрасно воплотил Кристофер Пламмер, предстает своеобразным божеством, смотрящим свысока на наш мир. Среди землян он видит мало достойных людей. Кругом равнодушие, погоня за материальными благами и желание урвать свой кусок пирога. Жить в таком обществе Харлану не хочется, но надежда на перемены у него все же присутствует, пока есть такие люди, как Марта. Именно поэтому он передает ей свое наследство.
В свою очередь молодое поколение Тромби застряло в социальных сетях и погрузилось в модные политические веяния - от неонацизма до неофеминизма. Внук Харлана увлекается ультраправыми идеями и постоянно сидит в телефоне, а внучка-неформалка отстаивает леволиберальные идеи и курит травку. В конечном счете они все не могут избавиться от конформизма, и интересы корпорации, в данном случае семьи, для них на первом месте. Подобный подход и приводит к трагедии другого старшего внука Харлана - Рэнсома Робинсона. Среди родственников он самый нелюбимый персонаж. С виду бунтарь, в действительности он мечтает заполучить одобрение семьи и ради этого готов пойти даже на убийство.
Режиссер Райан Джонсон оптимист, хоть и поносит на чем свет стоит современную цивилизацию. Тому пример возвышающаяся над заблудшими Тромби скромная девушка из Латинской Америки Марта Кобреро.