- Ты думаешь, он еще в Деда Мороза верит? - иронически произнесла Лидия Викторовна, снимая сапоги и тяжело передвигая сумку с тетрадями и пакет с продуктами. - По-моему, ему игры в планшете интереснее, да мультики.
Планшет шестилетнему внуку подарили на прошлый Новый год, тогда же впервые пригласили Деда Мороза, рекомендованного знакомой. Василий Михалыч оказался веселым мужичком, пришел со Снегурочкой, как положено, да еще и с аккордеоном. Играл громкие радостные песни, ребята - внук Саша и еще несколько малышей - бегали с визгом по квартире и плясали в хороводах…
Катерина перехватила у матери пакет со снедью и понесла на кухню. Лидия Викторовна пошла за ней, остановилась у дверей.
- Да какая разница, верит или нет? - рассуждала молодая женщина, размещая продукты по местам. - Повеселится ребенок, и то хорошо. Троюродная племянница придет, близнецы соседские, может, еще кто-нибудь - вскладчину заплатим, дешевле получится.
Катерина замолчала, видя, что к кухне подходит сын. Саша обнял бабушку, прижался к ней, спросил:
- Ты поможешь мне написать письмо Деду Морозу?
- Сашунька, конечно. Так он сам к тебе скоро придет, - улыбнулась Лидия Викторовна.
- Да?! - обрадовался мальчик. - Но это же даже… это даже лучше, чем письмо писать! А то я его электронной почты не знаю. А ты знаешь, мам? Ну, точно знаешь, ты же его в прошлом году позвала, и он пришел! О, а может, у него канал на YouTube есть… Я пойду поищу!
И Саша вприпрыжку убежал в свою комнату.
- А ты говоришь - не верит! - усмехнулась Катерина. - Современные дети верят сразу во все - и в сказки, и в гаджеты.
- Гаджеты, гаджеты… Как мне они надоели! Особенно электронный дневник и группа родителей в Whats App! - возмутилась вдруг Лидия Викторовна.
Квакнул смартфон. Со страдальческим выражением лица учительница посмотрела на новое сообщение.
- Ну вот, - она еще больше помрачнела. - Так я и знала. Физкультурник заболел, значит, некому быть Дедом Морозом на утреннике в начальной школе 26 декабря! Придется кого-то звать со стороны, у нас мужчин-то больше и нет в школе… Эх, недешево выйдет, боюсь.
- Да не расстраивайся ты… Ну что, родители не заплатят что ли, чтобы у детей был достойный праздник! - стала успокаивать дочь. И вдруг замерла. - Ой, что я подумала - а давай позовем в школу этого нашего Деда Мороза. Он недорого возьмет, а аккордеон его для утренника - самое подходящее. Ищи телефон!
Обе женщины стали энергично копаться в коробке с бумажками, куда складывали все нужные записи. Наконец Катерина радостно вскрикнула: «Вот он, Михалыч!», схватила мобильный и побежала в ванну - звонить, чтобы Саша не слышал. Вернулась довольная.
- Ну что, согласился? - с нетерпением спросила Лидия Викторовна.
- Согласился, правда, его-то самого не будет... Говорит, все расписано, в ноябре еще надо было звонить. Но есть напарник, мол, не хуже, ручается за него. Михалыч и телефон его сразу дал, а я позвонила ему уже. И он придет! И в школу, и домой! Говорит, много лет выступал на елках и в школе, и во Дворце творчества, дело привычное. И возьмет недорого.
Лидия Викторовна вздохнула с облегчением, но засомневалась:
- Давай его телефон, узнаю, что для него значит «недорого»… А зовут его как?
- Хм… Он велел называть его Дед Мороз.
- Детский сад какой-то… Заигрался, а ведь взрослый человек. Может, он еще и в сказки верит? - хмыкнула Лидия Викторовна.
- Кто его знает, - улыбнулась Катерина. - Это ты не веришь. А он вполне может. Профессия обязывает.

*  *  *
26 декабря малышня собралась в спортзале школы, где стояла елка, принесенная отцом Валентина Петрова из 7‑го «Б». Повезло - папа школьника работал в лесничестве. Не украл, конечно, но выбрал самое красивое дерево и купил по себестоимости.
Дед Мороз не подвел. Охранник с вахты позвонил Лидии Викторовне минут за 15 до начала утренника, сказал, похихикивая: «Тут этот… Санта Клаус вас ожидает». Учительница удивилась - охранник был молчун и обычно ограничивался коротким «Подойдите». Она спустилась и еще издалека увидела пушистую красивую белую бороду волшебного деда, внушительный посох, богатую шубу.
- Ну, вот я до вас и добрался! - приятным баском сказал Дед Мороз.
- Здравствуйте! Так вы уже в костюме… А я волновалась, что не успеете переодеться, - весело произнесла Лидия Викторовна, чувствуя, что сердце ее вдруг начало наполняться беспричинной радостью. Попыталась вспомнить, что хорошего сегодня произошло. Но в голову лез только недописанный отчет для управления образования и список некупленных продуктов для новогоднего стола.
- Я всегда в костюме, - тепло, как родному человеку, улыбнулся ей волшебный старичок. Хотя почему старичок? Глаза у него, при ближайшем рассмотрении, оказались ярко-голубые, живые, молодые.
«Сколько же ему лет? - подумала Лидия Викторовна. - Сорок - сорок пять? Непонятно, борода всех старит…».
- Да нет, не такой уж я и молодой, уважаемая наставница, - словно угадав ее мысли, произнес Дед Мороз. - Все время в дороге, в пути, на свежем воздухе - вот дух и бодр. Кстати, сани-то я около школы определил, ничего, можно?
Лидия Викторовна вздрогнула, но сообразила: «А, это он про автомобиль, наверное». Успокоила, что не страшно, там родители всегда машины ставят, да и ненадолго…
Дед Мороз смотрел на нее как-то странно, ласково, будто они были давно знакомы, и он очень соскучился по Лидии после долгой разлуки. Она почувствовала, что покраснела... Проходя мимо зеркала, глянула в него, что делала редко, поправила челку, заметила, что сегодня выглядит… а неплохо она выглядит, вот что!
Вместе поднялись на второй этаж, вошли в спортзал, утренник сразу начался.
Много новогодних праздников видела на своем веку Лидия Викторовна, но такой - пожалуй, впервые. Дед Мороз показывал фокусы, играл на разных музыкальных инструментах, которые будто ниоткуда возникали в его руках, рассказывал сказки и шутил. Дети сразу облепили его и просто-таки в рот смотрели затейнику. С удовольствием читали стихи, пели песни, даже танцевали вальс, а ведь еще утром никто не помнил ни строчки, все канючили и просились домой.
Под конец представления рядом с Дедом Морозом возник огромный мешок. То есть Лидия Викторовна, конечно, понимала, что этот мешок он принес с собой, но никак не могла вспомнить, был ли он в руках у Деда, пока они шли от вахты. Нахмурившись, она наблюдала, как Дед Мороз доставал из мешка подарки, игрушки и книжки. Но какие! Винтажные куклы и машинки - уменьшенные копии ретро-автомобилей, антикварные плюшевые мишки и фарфоровые кукольные сервизы, великолепные издания в роскошных обложках… Ничего подобного в магазинах их города Лидия Викторовна не видела. Где же он это купил? И сколько возьмет за подарки?!
Утренник завершился, дети в восторге выбегали в коридор вместе с восхищенными родителями. Покусывая губу и волнуясь, завуч уже направилась к неэкономному Деду Морозу, но вдруг поняла, что он стоит на выходе, издалека машет ей рукой, прощаясь. Выглянув в окно, Лидия Викторовна увидела, как этот странный массовик-затейник шел по двору к воротам, опираясь на посох. Еще через минуту двор был пуст, только легкая метелица теребила новогодние украшения на елочках.

*  *  *
Вечером, уже дома, набирая телефон Деда Мороза, Лидия Викторовна почувствовала, что волнуется, руки дрожат и сохнет во рту. Все-таки это был очень странный дедушка! А между тем она должна была уточнить время его визита 31 декабря к внуку и его друзьям и главное - цену.
- Кхм… Добрый вечер… Простите, вы так быстро ушли после утренника, что я не успела поговорить о вашем гонораре за выступление в школе и спросить, сколько вы возьмете за домашний утренник… о котором мы говорили… Там еще подарки были, для школьников, правда, мы о них не договаривались… Наверное, надо заплатить? А Сашуньке подарок не нужен, мы уже купили, что он хотел, и просто положим вам в мешок…
- Душа моя, не волнуйтесь, - начал Дед Мороз, и учительница сразу онемела. - Ничего вы мне не должны, подарки и выступление - это все моя добрая воля.
«Волонтер, Год добровольца, - пронеслось молнией в голове Лидии Викторовны, но тут же она себя одернула. - Чушь какая, он же деньги зарабатывает на елках!». Совершенно запутавшись, она робко спросила:
- А 31 декабря вас ждать?
- Конечно, непременно буду, часам к семи, - ответил Дед Мороз. И быстро добавил:
- Адрес ваш я знаю. Всего доброго.
Оставшиеся до Нового года дни у Лидии Владимировны не было времени анализировать поведение странного Деда Мороза. Покупка подарков и продуктов, уборка, готовка… Захотелось купить новое платье и туфли. И вдруг хватило на это премии, и так хорошо село платье, и туфли такие удобные оказались…
31‑го числа с самого утра все спорилось. Елка стояла наряженная, в кухне умопомрачительно пахло вкусностями, а дети чинно собирали пазлы, ожидая прихода волшебника.
Ровно в семь вошел Дед Мороз. Он был с мешком, тихонечко поставил его в угол и подошел к детям. В руках у него была флейта.
«Опять странности», - подумала Лидия Викторовна. А Дед Мороз заиграл на флейте какую-то очень красивую мелодию, и дети закружились в танце.
- Ребята, а кого не хватает на нашем празднике? - спросил волшебник своим приятным баском.
- Снегурочки! - догадался Саша.
- Она у нас есть. Только не знает, что она… Снегурочка.
Дед Мороз внимательно посмотрел на Лидию Викторовну. Опять этот взгляд, пристальный и такой… добрый, почти нежный.
Лидия Викторовна вдруг поняла, что платье ее как нельзя лучше подходит для роли Снегурочки. Она водила с детьми хороводы, загадывала им загадки, невесть как вспомнившиеся, передавала подарки, которые Дед Мороз доставал из своего мешка. Ее уже не заботило, сколько стоят игрушки, конфеты, старинное лото и городки. Когда дети всецело занялись изучением своих сокровищ, Дед Мороз подозвал ее к елке и вручил объемный сверток.
- Что это?
- Картина. Подарок для вас.
- Вы рисуете?
- Нет, что вы. Но мне она очень нравится, надеюсь, и вам придется по душе.
- Спасибо, - совсем смутилась Лидия Викторовна.
- С Новым годом! - поздравил Дед Мороз. - Счастья вам… - сказал совсем тихо.
- Бабушка! - закричал в этот момент внук. - Смотри, какой паровоз!
Лидия Викторовна оглянулась, а когда повернула голову к собеседнику, его уже не было около елки. Его не было нигде. Женщина сняла упаковку с картины. И увидела новогоднюю елку, стол, сервиз, самовар. На обороте холста было написано: «Великая княгиня Ольга Романова. Новогоднее угощение. 1935 год». Почему-то Лидия Викторовна не сомневалась, что это подлинник. Как и в том, что в этот вечер в их доме был настоящий Дед Мороз.