Рассекреченные документы гласят, что конкуренцию автору «Тихого Дона» составили его соотечественники Анна Ахматова и Константин Паустовский, русский американец Владимир Набоков, аргентинец Хорхе Луис Борхес, британцы Уистен Хью Оден, Лоуренс Даррел, Лесли Поулз Хартли, Соммерсет Моэм и Алан Силлитоу - всего 90 человек. Из обойденных литераторов впоследствии легендарную награду все же получили ирландский драматург-абсурдист Сэмюэль Беккет (1969) и чилийский поэт Пабло Неруда (1971).
Английская газета The Guardian пишет, что Анну Ахматову на Нобелевскую премию выдвинули профессор славянских языков и литературы Гарвардского университета Роман Якобсон и его коллега из Колумбийского университета Уильям Харкинс. Предполагалось, что награда будет поделена между Шолоховым и Ахматовой. Но против этого решения резко выступил глава отборочного комитета Андреас Эстерлинг. В итоге жюри единогласно проголосовало за Шолохова, и премия была вручена ему с формулировкой «За художественную силу и цельность эпоса о донском казачестве в переломное для России время».
Литературный мир воспринял новость о победе Шолохова неоднозначно. Ведь за несколько лет до этого писатель принял активное участие в кампании против другого русского лауреата, Бориса Пастернака, обвинив его в волюнтаризме. В результате травли Пастернак был вынужден публично отказаться от Нобелевской премии.