Рентгенологическое исследование при заболевании суставов сводится к установлению патологических изменений, поражающих хрящи суставов, костей, которые образуют сустав, нередко и мягких тканей около сустава. В некоторых случаях удается установить или предположить природу заболевания. Вместе с тем клиницист и рентгенолог не должны забывать, что рентгенологическое  исследование всего лишь один элемент из тех, на которых зиждется диагноз. И, что очень важно, кости и суставы однообразно реагируют на разные возбудители, то есть при наличии различных по своему происхождению возбудителей можно получить одинаковое рентгеновское изображение.
Изменения костей. Они охватывают изменения размеров и формы, контура и структуры костей, образующих суставы. Форма костей может быть изменена при некоторых воспалительных и дистрофических заболеваниях суставов. Так, при деформирующем артрите наблюдаются большие разрушения типа концентрического остеолиза суставных концов костей. При заболевании концы костей изменяют свою форму в результате образования концевых отростков, а также мелких отростков на головках суставов. Часто наблюдаются узуры (краевые дефекты) и шероховатости на суставных поверхностях  и краях кости. Быстро появляющиеся шероховатости на краях и на поверхности костей, образующих суставы, встречаются при гнойных артритах, например, после ранений суставов.
Изменения в структуре кости почти постоянное явление при артритах. Они заключаются главным образом в разряжении костей.  Параллельно с разряженностью происходит и значительное истончение компактного слоя кости. На снимках кости имеют иногда вид стекла.
Изменения суставной щели. Нормальная рентгенологическая щель сустава имеет гладкие очертания и определенную ширину. Последняя зависит от толщины хряща, который покрывает суставные поверхности костей. Ширина рентгенологической суставной щели индивидуально различна и движется в определенных пределах. Она самая широкая в коленном и тазобедренном суставах, а самая узкая в межфаланговых суставах.
Коленный сустав - 4-8 мм; тазобедренный сустав - 4-5 мм; плечевой сустав - 4 мм; локтевой, голеностопный и грудинно-ключичный суставы - 3-4 мм; лучезапястный сустав, межпредплюсневые суставы - 2-3 мм; пястно-фаланговые, плюснефаланговые и межфаланговые суставы - 1,5 мм. Толщина межпозвоночных дисков варьируется в пределах 4-6 мм, причем диски толще всего в поясничной области позвоночника.  
Как при артритах, так и при артрозах наблюдается сужение суставной щели.
Изменения мягких частей суставов. На рентгеновских снимках можно увидеть уплотненную и утолщенную суставную сумку. При скоплении жидкости в суставе и его карманах суставная щель выглядит завуалированной. При дистрофических заболеваниях суставов встречаются окостенения в суставной сумке (множество округлых плотных телец). Вследствие неравномерного сужения суставной щели и процессов, вызывающих сморщивание суставной сумки, наблюдаются  различного рода смещения и неполные вывихи.