С 1968 по 1974 год работал в Ленинградской областной комсомольской организации секретарем комитета комсомола ПТУ №10, инструктором, заведующим отделом Выборгского райкома ВЛКСМ, заместителем заведующего отделом обкома ВЛКСМ.

В 1974 году окончил факультет журналистики ЛГУ имени А. А. Жданова. В 1974 -1980 годах - заместитель редактора, редактор газеты «Смена» (Ленинград).

1980 год - первый заместитель заведующего отделом пропаганды и агитации ЦК ВЛКСМ, член бюро ЦК ВЛКСМ. В 1980-1988 гг. главный редактор газеты «Комсомольская правда», с декабря 1988 г. по февраль 1991 года - главный редактор «Учительской газеты». После августовских событий 1991 года - главный редактор газеты «Правда».

С декабря 1993 по декабрь 2007 года - депутат Государственной Думы РФ первого, второго, третьего и четвертого созывов. В 1993 - 2002 гг. - член фракции КПРФ, с 2002 года - независимый депутат.

С  1996 по 2003 год Селезнев был председателем  Государственной Думы.

В 2000 г. создал и возглавил общероссийскую общественную организацию «Россия». На ее основе в 2002 году была образована Партия Возрождения России (затем переименована в партию «Патриотические силы. За Родину»).