Я тихо и аккуратно зашел в воду. Потом осторожно лег на нее. По привычке, чтоб удержаться на поверхности, раскинул руки, раз-другой бултыхнул ногами. Однако через мгновение понял: можно обойтись без лишних телодвижений. Водяное ложе, приятно обволакивая телеса, было мягким и надежным. Можно было в таком положении даже задремать. И вдруг я чуть повернул голову, вода коснулась обожженных солнцем, потрескавшихся на пустынном ветру губ. Я тут же вскочил на ноги, стараясь обильной слюной унять резкое жжение. Море показало свой злой соленый нрав.
В переводе с иврита название водоема «Ям ха-мелах» («Соленое море») запоминается легко. Сразу приходит на ум русское слово «яма». Все моря находятся в своеобразных понижениях рельефа - на низменностях и даже впадинах. Уникальность же Мертвого моря в том, что оно, являясь частью большого геологического разлома, начинающегося в Малой Азии и заканчивающегося в Центральной Африке, лежит в самом низком месте планеты - в так называемой Иорданской впадине (в своеобразной яме!) - поверхность водоема более чем на четыреста метров ниже уровня Мирового океана. Преодолевая встречный ветер, я очень медленно, долго и упорно с утра от берега Мертвого моря поднимался в сторону Иерусалима, пока только к обеду не достиг символической высоты, находящейся на уровне далеких от этих пустынных мест южных морей.
...В чем соль любого дела? Ну конечно же, не в соли. Это образное выражение, обозначающее главное в предмете, явлении. Как говорят в народе, соли нет, так и слова нет. А между тем есть на планете места, суть которых состоит именно в соли. Одно из них - Мертвое море. Кстати, морская соленая вода - одно из самых загадочных явлений природы. Если выпарить всю воду Мирового океана, то содержащимися в нем солями можно было бы покрыть всю планету слоем почти в пятьдесят метров. Я ехал вдоль восточного иорданского берега моря, и мне сверху отчетливо были видны вонзающиеся в сине-зеленую глубину белые остроконечные подводные косы. Это оседающая на отмелях соль.
Когда солнце скатывалось за горный хребет, замыкающий западную палестинскую часть моря, вода вдруг резко меняла цвет. Это огромное озеро от берега до берега становилось ровным, гладким и черным. Пожалуй, даже со смолистым оттенком. Вплоть до конца XIX века озеро именовалось Асфальтовым. Вот как об этом писал древнейший историк и географ Страбон в своем сочинении «География»: «От времени до времени асфальт извергается на поверхность из самой глубины с пузырьками, как будто происходит кипение воды. Поверхность воды, вздуваясь, получает вид холма. Вместе с асфальтом поднимается на поверхность большое количество похожей на дым копоти, но незаметной для глаза. От этой копоти ржавеют медь, серебро, все блестящие предметы и даже золото». Асфальт, добываемый на берегах и со дна Мертвого моря, высоко ценился у ассирийцев, финикийцев, египтян и других народов Ближнего Востока.
...Один из авторов древности писал, что «вода в этом громадном озере по вкусу хуже морской, вредоносна для жителей самим запахом своим, не волнуется от ветра, не терпит рыб и обычных птиц». Я действительно, сколько ни всматривался во впадинки и бугорки, не заметил ни малейшего движения. Пустынны и мертвы были глубины моря.
И все же жизнь, пусть ее мельчайшие проявления, какие-то зачаточные формы, в море есть. Природа планеты знает много фактов невероятной живучести различных организмов, которые существуют (а порой даже очень неплохо себя чувствуют) в самых экстремальных условиях. В воде Мертвого моря ученые обнаружили мельчайшие живые организмы, являющиеся одноклеточными существами. По своему биологическому строению они сходны с бактериями, однако имеют другой молекулярный состав. Эти микробы могут жить там, где больше никто не может выжить. Возможно, в далеком прошлом именно из этих организмов и зародилась на планете жизнь. Кроме микробов, в водах Мертвого моря прижились особые плесневые грибы. В водоеме обнаружено 70 видов оомицетов (подкласс низших грибов), способных переносить максимальную соленость. Ну а когда приходит сезон затяжных дождей, стремительно начинают развиваться жгутиковые водоросли, родственные хлорелле.
С морем все ясно. Вокруг между камней расползались зеленые мясистые стебли с множеством разветвлений, украшенных синими и желтыми цветочками, песчаные полянки украшали подушки кустов, то тут, то там торчали колючие стебли, жужжали мухи, высоко подпрыгивали кузнечики, шмыгали ящерки. С древних времен растительный и животный мир берегов этого чудесного моря был окутан тайной. Песня Соломона упоминает Величественного Козерога, снежную козу, которая бродит по крутым утесам, почти сливаясь с окружающей средой, Дамана - пушистого млекопитающего, которое похоже на грызуна, но фактически ближе по морфологии слону. Или, например, волшебная трава эйн-геди, из которой изготавливался чудодейственный бальзам.
Книга Бытия утверждает, что вместе с грешными городами (на побережье моря якобы находились легендарные Содом и Гоморра) Бог «ниспроверг» и все, что произрастало на земле. С тех пор местность превратилась в пустыню. Но соль осталась. Как ни удивительно, но именно она дала жизнь (и продолжает поддерживать ее!) многим растениям. Ученые назвали их галофитами - солелюбами. На побережье можно встретить и сарсазан (его, кстати, считают гипергалофитом, который произрастает в условиях крайнего засоления почв, где уже ничто другое расти не может), и сведу, и солерос, и различные виды солянок. На сырых засоленных понижениях (их здесь называют сабхами) можно встретить селитрянку притупленную - невысокий колючий кустарничек с мясистыми листьями, красные плоды растения, похожие на изюм, не просто съедобны, а довольно вкусны. Галофиты абсорбируют соль в листьях, так что они могут поглощать из воздуха мельчайшие следы влаги.
Соль нужна растениям и под землей. Некоторые виды акаций на побережье Мертвого моря, например, запускают корни на пять-семь метров в глубину, соль, которая содержится в корнях, помогает им всасывать воду, скрытую в земной глубине. Рекордсменом же добычи подземной влаги для своих растительных нужд можно считать тамариск. Его корни, случается, пронзают земную толщу до пятидесяти метров! На тамарисковых кустарниках часто поселяются колонии тлей. На месте проколов коры ветвей насекомыми выделяется белое сладкое вещество. Затвердев, оно опадает с веток мелкими белыми шариками. Это предположительно и была та манна, о которой упоминается в Библии. Именно ее с ветвей тамариска собирали израильтяне в пустынях Палестины. Кстати, в арабских городах уличные торговцы и по сей день выставляют на продажу сладкую россыпь белых шариков под названием «ман».
К истории (причем самой древней!) имеют отношение не только растения. В здешней морской воде, камнях, глине, песке заключены тайны рода человеческого. О некоторых из них может рассказать и здешняя соль. Вот, например, соляной столп близи горы Седом (в ее недрах, кстати, находятся самые крупные соляные пещеры) на западном берегу моря. Это причудливое образование связывают с библейским Лотом. За добродетельное поведение он был предупрежден о том, что Бог задумал разрушить Содом и Гоморру, чьи жители погрязли в грехах и пороках и своим безобразным поведением изрядно насолили небесам. Ангелы, спасая Лота, велели ему срочно покинуть город. При этом нужно было соблюсти одно условие: во время бегства никто из близких не должен был оглядываться, однако жена Лота не смогла устоять перед искушением, обернулась и бросила последний взгляд на родное пепелище, за что, по преданию, и обратилась в большой соляной столп. Кстати, в настоящее время в арабских странах море обычно обозначается как Бахр-Лут - «море Лота». Вот в таких незатейливых поучительных сюжетах, которые рассказывают по берегам Мертвого моря туристам и паломникам, и содержится соль (то есть суть!) библейской истории. Листая ее страницы, можно вспомнить и Иоанна Предтечу, который в Иудейской пустыне в устье реки Иордан крестил Иисуса Христа, и легендарного Давида, что на западном берегу Мертвого моря в Эн-Геди прятался от гнева царя Саула, и знаменитые свитки Мертвого моря - найденные в пещерах Кумрана древние манускрипты, которые датируются вторым веком до нашей эры, и первых христианских монахов, которые основали здесь свои обители. В общем, чтобы узнать соль христианской цивилизации, прикоснуться к ее истокам, нужно непременно побывать на соленых берегах Мертвого моря. А еще желательно, чтобы во время путешествия приоткрылось нечто истинное, первозданное и удивительное...
...Ночью над Мертвым морем распахивалось звездное небо. Мои украинские предки объясняли появление Млечного Пути нерасторопностью торговцев-чумаков, которые нечаянно рассыпали добытую в полуденных землях соль, что везли на продажу. Это предание вспомнилось под небом древней Иудеи, и невольно подумалось, что и здешний небосвод весь от края до края припорошен солью. Пусть даже это произошло по другой причине. Звезды - соль неба. Соль земли - звезды, отраженные в темных водах и в людской памяти.