Изобретателем этого популярного способа похудения стал американский проповедник Сильвестер Грэм. В начале 1830-х годов он создал теорию, что переедание ведет к появлению излишнего веса, который в свою очередь является причиной многих болезней. Последние - не что иное как божественное наказание за неумеренность. Чтобы избежать гнева небес, Грэм предлагал полностью отказаться от мяса. Теория проповедника превратилась в неплохой бизнес: Грэм начал выпускать крекеры, которые, в отличие от изделий тогдашних пекарей, изготавливались исключительно из муки грубого помола. Американец не имел медицинского образования, но его идеи соответствуют современным представлениям медиков.

В 1850 году эстафету диет подхватил британец Уильям Бантинг. Он провел эксперимент по борьбе с собственным весом, после того как обнаружил, что не в состоянии подняться по лестнице. Бантинг ходил в турецкие бани, занимался спортом, старался не переедать, но так и не добился успеха. По совету одного из врачей, который пытался помочь Уильяму, он отказался от мучного и сладкого. Благодаря этому Бантинг стал сбрасывать по полкилограмма в неделю. Используя свой опыт, Бантинг написал книгу, в которой обличались картофель и хлеб - главные источники жира. Книга стала первым в мире диетическим бестселлером и была переведена на французский и немецкий языки.

В 1870 - 1890-е годы американский химик Уилбур Этватер «разложил» продукты питания на исходные компоненты - жиры, белки и углеводы - и впервые ввел понятие калорийности продуктов. В начале XX века другой американский ученый, Рассел Читтенден, доработал идею калорийности пищи и подсчитал калорийность отдельных продуктов. Поначалу врачи приняли открытие Этватера в штыки, зато сейчас его считают «отцом» современной диетологии, поскольку на основе исследований человеческого метаболизма американский химик пришел к выводу, что ежедневный рацион здорового человека должен быть сбалансирован по количеству белков, жиров и углеводов, а количество потребляемых калорий не должно превышать определенных пределов для людей, ведущих активный или пассивный образ жизни. Кроме того, Этватер первый заговорил о том, что состоятельные американцы и европейцы (тогда высококалорийную пищу мог себе позволить лишь высший класс) злоупотребляют жирным и сладким.

В конце XIX - начале XX века в Западной Европе и США полнота перестала восприниматься как свидетельство состоятельности и красоты. Продукты питания, в том числе и мясо, стали доступны большинству населения, а представители высших классов, особенно женщины, стали тщательно следить за весом. Теперь все поменялось местами. Если раньше бедные были худыми, потому как не могли себе позволить полноценного питания, то теперь они стали полнеть. Дело в том, что основные клиенты спортивных залов - люди с деньгами.