Вообще выбор героя нашего времени - одна из главных проблем российского кино. Кто он: олигарх, бизнесмен, бандит, относительно честный мент или, наоборот, оборотень в погонах, маг, тинейджер в поисках все более острых ощущений, мститель всех родов и войск? И каждый раз испытываешь разочарование: как же далеки нынешние молодые кинематографисты от настоящей жизни, как узок их мир в рамках Садового кольца! И вот Юрий Быков, уже известный своими жесткими лентами «Жить» и «Майор», этого героя находит и выводит из тени, где подобные ему пребывают последние тридцать лет, вот же он, простой парень, непьющий, работящий, честный, неравнодушный. И вроде бы по определению умный - параллельно с работой учится в строительном институте, соображает лучше дипломированного инженера,  но, по мнению окружающих, круглый дурак. Именно потому что непьющий, работящий, честный...
Герою харизматичного актера Артема Быстрова, получившего приз за лучшую мужскую роль на кинофестивале в Локарно, веришь, он сын своего отца, пронзительно достоверно сыгранного Александром Коршуновым, - совестливого рабочего человека, за которым стоит колоссальный опыт советских строек и искренней веры в идеалы социальной справедливости. Не могло же все это исчезнуть без следа? Конечно, хорошему парню, молодому отцу семейства и бригадиру сантехников Дмитрию Никитину не повезло со временем: никто, даже жена и мать, его усилий не ценит, но ему, как настоящему герою, и не нужно. Он никак не может усвоить эту нынешнюю «мораль» - пройди по головам, наплюй на окружающих, урви раньше других. Зато ее с блеском  демонстрируют замечательные артисты в ролях верхушки маленького провинциального городка - мэр Нина Галаганова, которую лизоблюды подчиненные кличут «мама» (Наталья Суркова), ее любовник бизнесмен-мафиози (Юрий Цурило), главный инженер (Борис Невзоров), главный врач (Сергей Арцибашев) и другие.
Как герой из низов попал на такой верх? Во время срочного вызова на соседний участок он обнаруживает, что одно из самых старых в городе общежитий вот-вот рухнет. Надо срочно спасать 800 человек. Но стоит глубокая ночь, начальство недоступно. Большинство из оказавшихся на его месте возвратились бы домой, отложив все на утро, но Никитин так поступить не может. Он отправляется на поиски мэра и находит всю администрацию в ресторане на юбилее «мамы». И ведь снова, как дурак, не боится испортить праздник, докладывая страшную правду. Мэрша, естественно, перепугается и станет с подчиненными думать-гадать, что делать. Шутка ли сказать: 800 душ разом погибнут, ведь и их головы полетят! В панике и с перепою начальники устроят разборки,  кто виноват. И выяснится, как водится, что все - мэрша выделила на капремонт сумму, куда меньшую, чем полагалось, главный инженер еще себе отрезал (а на что дачу зятю строить?), главный пожарный подмахнул бумажки, потому что рука руку моет. Но сейчас им важно не спасать других, а себя отмазать. «Ты им выборы обеспечиваешь, тебя не тронут», - уверяют мэршу. К тому же за людей жителей общаги эти «небожители» не считают - там и правда один большой притон для алкоголиков, наркоманов и их несчастных семей. «Может, если этот гадюшник рухнет, легче будет жить нормальным людям?» - говорит начальник местного УВД. При таком раскладе Никитин и еще парочка намеченных козлов отпущения - лишние свидетели. Но судьба дает герою шанс спастись. Сцена, когда смертельно напуганный Дмитрий бежит от киллеров, одна из лучших в фильме.
Но жизнь, кажется, ничему Никитина не учит. И он отправляется спасать жителей общаги. Во имя чего? «Мы живем, как свиньи, и дохнем, как свиньи, потому что мы друг другу никто!» - кричит он не жене, нам, зрителям, в лицо. И это неожиданно - мы же привыкли к такому положению вещей - задевает за живое.  Потому что чувствуется, что для режиссера это выстраданное убеждение. «Я прекрасно понимаю, что это не самая совершенная картина, - как признался в одном из интервью автор фильма Юрий Быков, которому всего-то стукнуло 33. - Но она и не могла быть такой, это фильм-плакат, фильм-лозунг, фильм-крик». Громкий у него получился крик. И тем не менее не депрессию, а надежду дает зрителям режиссер. «Я никуда не хочу уезжать. Я хочу жить здесь, я люблю свою страну. Родину не выбирают - мать есть мать», - говорит Быков. Он верит, что пока в России есть такие дураки, как его герой, она будет жить. И, может, хватит уже считать их дураками?