Балашовская авиационная школа пилотов, которая впоследствии «доросла» до высшего военно-учебного заведения, была сформирована в 1944-м. Менее чем за год сражений на фронтах Великой Отечественной более 120 его выпускников удостоились звания Героя Советского Союза. А трое получили эту награду дважды. Пятеро совершили воздушный таран, двадцать семь повторили подвиг Гастелло. В послевоенные годы выпускники-балашовцы испытывали новые образцы самолетов, воевали в «горячих точках», осваивали просторы космоса. Среди выпускников 3 летчика-космонавта - Геннадий Сарафанов, Вячеслав Зудов, Владимир Коваленок, бывший главком ВВС Петр Дейнекин, другие известные в стране профессионалы крылатых судеб.

Три года назад Балашовский военный авиационный институт преобразован в учебный авиационный центр подготовки летного состава дальней и военно-транспортной авиации Краснодарского военного авиационного института имени Серова. Готовят здесь летчиков для военно-транспортной, дальней бомбардировочной, противолодочной и морской ракетной авиации Вооруженных Сил, а также для авиации других министерств и ведомств России. Центр организационно состоит из двух учебных авиаполков, один из которых базируется на территории города Ртищево, другой - в Балашове. Есть еще ряд обеспечивающих частей.

Ртищевский полк обучает курсантов 4-го курса на самолетах Ан-24 и Л-410, Балашовский - курсантов 5-го курса на самолетах Ан-24 и Ан-26. Превратившись в «учебку», бывший институт, конечно, «помельчал», но требования к выпускникам по-прежнему высоки. Отбор будущих питомцев центр проводит очень тщательно, ведь в авиации особая служба. Способны на это только подлинные фанаты своего дела.

«Мы сумели довести налет курсантов до 160-180 часов, - рассказывает начальник учебного центра полковник Виктор Соколенко. - Это в 5-6 раз больше, чем было лет десять назад, хотя для полноценной подготовки пилота все равно недостаточно. Необходимо увеличить эту цифру до 300, чтобы выпускать курсантов летчиками третьего класса, то есть спецами, готовыми к самостоятельной работе. И такие прецеденты имеются».

Важно и то, что самые трудные времена здесь, судя по всему, уже позади. Так, в середине 90-х годов просто катастрофически не хватало керосина. Бывало, начинали выполнять учебные полеты и останавливали их, потому что не подошла давно обещанная цистерна с горючим. А когда она, наконец-то, прибывала, нечем было заплатить железной дороге за транспортировку и отгрузку. С содроганием здесь вспоминают год «холостого» выпуска - 1999-й. Юным лейтенантам вручали дипломы и почти сразу же их увольняли из Вооруженных Сил. Как рассказывают офицеры, стыдно и больно было смотреть в глаза тем ребятам. Кто-то осел на «гражданке», кто-то на всю жизнь стал танкистом, пройдя, как говорят в авиации, точку возврата...

В наши дни балашовцы летают практически во все точки мира. И их востребованность год от года только растет. В 2003-м, например, даже не удалось удовлетворить потребности всех заказчиков. Что касается качества работы Балашовского учебного центра, то по итогам того же 2003-го он занял первое место среди десятка частей и центров Краснодарского военного авиационного института. А из 17 летчиков-выпускников 3-го класса, 16 оказались балашовцами.

Впрочем, не хватает пилотов не только в ВВС, но и в самом центре. Если раньше курсантов обучали инструкторы летно-технического состава 1-го и 2-го класса, то теперь в основном

2-го и 3-го. Старшему поколению авиаторов приходится доучивать инструкторов, чтобы те в свою очередь более качественно обучали курсантов.

На одного инструктора приходится 5-6 учеников. И каждого необходимо научить премудростям их специальности, мгновенно реагируя на непредвиденные обстоятельства в полете. Это качество не дается с рождением. Есть только предпосылки, задатки, которые надо развить. Да еще и обучить курсанта надо так, чтобы, пройдя курс теоретической подготовки и 5-6 летных смен под присмотром, он смог летать самостоятельно. Для этого в день за штурвалами оказываются порядка 30 курсантов. Продолжительность полета по кругу - всего 12 минут, полета в зону - 40-50 минут.

Для тех, кто усвоил азы летного дела, пилотирование проводится с различными вводными: по дублирующим приборам, посадка на одном двигателе, с закрылками на «ноль». В этом году вдобавок ко всему прибавятся еще и полеты по трассам, десантирование. Учеба проходит не только в воздухе, но и на земле. После каждого заруливания с самолета снимается и дешифрируется магнитная лента, которая показывает отклонение рулей, работу двигателей, скорость. Помимо этого при заходе на посадку самолет «фотографируется» локаторами. И тогда с полной уверенностью можно определить точность и правильность приземления. Все это, по словам заместителя эскадрильи по воспитательной работе майора Игоря Бочарова, позволяет провести с курсантами разбор полетов, выявить недостатки, указать на ошибки.

Подготовка к полетам занимает куда больше времени и проводится всегда тщательно, ведь, как и во всей военной авиации, здесь тяжело решаются проблемы с «железом». Большинству самолетов за тридцать. Приходится проводить капремонты и продлевать сроки эксплуатации. «Один плюс, - с невеселой улыбкой говорит полковник Соколенко, - о самолетах учебного центра летчики и техники знают практически все». С другой стороны, любой летчик всегда мечтает летать на самой современной технике. Но пока об этом речь не идет. Сроки эксплуатации остающихся в строю самолетов постоянно продлеваются. Но бесконечно это продолжаться не может. Значит, уже сегодня соответствующим службам и управлениям Минобороны, как и правительству, законодателям, надо что-то срочно делать. Ведь рано или поздно авиапарк придется менять. Хотя, судя по заявлениям должностных лиц и Программе вооружения, это произойдет не ранее 2010 г.

Говоря о перспективах развития центра, нельзя не упомянуть о социальных проблемах, без решения которых трудно рассчитывать на закрепление кадров. Речь прежде всего о строительстве жилья для офицеров. К сожалению, когда-то заложенный военными строителями единственный жилой дом уже несколько лет не «растет» из-за проблем с финансированием. А сегодня в гарнизоне около 300 бесквартирных семей - почти четвертая часть списочного состава. Не приходится постоянному составу центра рассчитывать на выделение жилья и в Балашове, поскольку ситуация там не лучше. Справедливости ради надо сказать, что в Ртищевском полку жилищный вопрос решается значительно лучше. В ближайшее время там должен быть сдан многоквартирный жилой дом.

На что действительно не могут жаловаться курсанты, так это на отсутствие внимания со стороны прекрасного пола. По статистике, в Балашове на одного парня приходится 4-5 девушек. А если учесть, что офицеры здесь и по сей день в почете, неудивительно, что к концу пятого курса большинство уже обзаводятся семьями.