Долгие годы в Европе сколачивали военно-политические союзы, разворачивали военную промышленность, создавали массовые армии, копили военные запасы. А генштабы разрабатывали планы военных операций, таких, например, как германский план Шлиффена. Они были пронизаны идеей «великих побед» в скоротечной и маневренной войне ради передела уже поделенного мира - колоний, сфер влияния и рынков сбыта. А породили жажду передела неравномерность, скачкообразный характер экономического развития стран, приведшие на рубеже XIX-XX веков к изменению соотношения сил на мировой арене.

Резко обострилось соперничество крупнейших держав. Наиболее острыми были противоречия между Германией и Великобританией, которые сыграли решающую роль в развертывании Первой мировой войны. Она с обеих сторон носила несправедливый, захватнический характер противоборства двух коалиций европейских держав - Антанты и Тройственного (с 1915 г. Четверного) союза. Со вступлением в войну многих других государств мира война стала глобальной, охватив не только Европу, но и Дальний, Ближний Восток, Африку, Атлантический, Тихий и Индийский океаны.

Германия стремилась разгромить основного врага - Британию, ослабить Францию и сокрушить Россию, отторгнуть у нашей страны Польшу, Прибалтику и Украину, а также совместно с Австро-Венгрией утвердиться на Балканах и Ближнем Востоке.

После убийства эрцгерцога Австро-Венгрия под давлением Германии, искавшей повод для войны, предъявила сербам заведомо неприемлемые условия решения конфликта. Он был отвергнут и 28 июля 1914 г. Австро-Венгрия объявила Сербии войну.

Россия, выполняя союзнические обязательства перед Сербией, 30 июля объявила всеобщую мобилизацию. Германия ультимативно потребовала прекратить ее. Ультиматум был оставлен без ответа, и 1 августа Германия объявила войну России, а 3 августа - Франции и нейтральной Бельгии, отказавшейся пропустить германские войска через свою территорию. 4 августа Британия объявила войну Германии. 6 августа Австро-Венгрия - России.

Третий член Тройственного союза - Италия отказалась поддержать союзников, объявила о нейтралитете. Таким образом, первыми в мировую бойню вступили 8 стран: Германия и Австро-Венгрия с одной стороны; Франция, Россия, Великобритания, Бельгия, Сербия и Черногория - с другой.

Главными сухопутными фронтами стали Западный (французский) и Восточный (русский), основным морским театром военных действий - Северное, Средиземное и Балтийское моря.

Оккупировав Люксембург и Бельгию, германские войска ринулись к Парижу, но расчет на быстрый разгром французской армии потерпел крах. На Западе установился позиционный фронт борьбы. Провал германского стратегического плана во многом был обусловлен активными действиями русской армии в Восточной Пруссии, Галиции и Польше. Вынужденная вопреки своим расчетам одновременно сражаться на два фронта, Германия не смогла нанести решающий удар на 3ападе.

16 октября в войну на стороне германско-австрийского блока вступила Турция. Образовались фронты в Месопотамии, Сирии, Дарданеллах и в Закавказье, где русская Кавказская армия разгромила турок в Сарыкамышской операции 1914-1915 гг.

В 1915 г. Германия перенесла главные усилия на Восточный фронт, намереваясь разгромить русскую армию и вывести из войны Россию. В результате Горлицкого прорыва немцы нанесли тяжелое поражение русским войскам, которые летом оставили Польшу, Галицию и часть Прибалтики. Но осенью, отразив наступление врага в районе Вильно (Вильнюс), они вынудили германскую армию перейти к позиционной обороне.

10 мая к Антанте примкнула Италия, а на стороне германско-австрийского блока 1 октября выступила Болгария.

Германско-австрийские войска разгромили Сербию и Черногорию. Англо-французские - высадили десант в районе Салоник (Греция), но помочь сербам не смогли. Россия упрочила свое положение в Закавказье и Северном Иране.

В 1916 г. Германия вновь перенесла главные усилия на 3апад, но мощный удар по Франции закончился провалом. Этому способствовала русская армия, которая прорвала австро-венгерский фронт в Галиции и на Волыни. Германско-австрийское командование вынуждено было перебросить туда с Западного и Итальянского фронтов 34 дивизии.

14 августа на стороне Антанты в войну вступила Румыния. Но осенью ее армия была разбита. Румынию почти полностью оккупировали германско-австрийские войска.

В 1916 г. Россия нанесла новое тяжелое поражение Турции.

На море в крупнейшем в войне Ютландском сражении флот Германии потерпел неудачу.

В 1916 г. Антанта перехватила стратегическую инициативу, которой Германия владела с начала войны. Решающий вклад в это внесла русская армия победой в Галиции и Волыни. Вступление 6 апреля 1917 г. в войну США на стороне Антанты окончательно изменило соотношение сил в ее пользу.

Германия перешла к стратегической обороне на всех фронтах. Объявила о переходе к неограниченной подводной войне. На море 111 подлодок Германии нанесли огромный урон, потопили свыше 2700 кораблей и судов противника и нейтральных стран, но изменить ход войны не смогли. В

1917 г. германско-австрийский блок отразил все удары.

Тяжелым ударом для Антанты стал революционный выход России из войны после Октябрьской революции 1917 г. и заключение ею 15 декабря перемирия с Германией. Антанта лишилась очень важного союзника, потерю которого не смогло возместить прибытие в Европу американских войск.

Советское правительство предложило заключить мир без аннексий и контрибуций. Но страны Антанты от него отказались. Началась германско-австрийская интервенция против России. Это вынудило нашу страну в 1918 г. пойти на заключение с Германией тяжелого Брестского мира.

Германия предприняла наступление на Западе, но развить успех не смогла. Антанта, отразив ее удары, перешла в общее наступление там и одновременно активизировалась на других фронтах. Под этими ударами германско-австрийская коалиция распалась: 29 сентября капитулировала Болгария, 30 октября - Турция, 3 ноября - Австро-Венгрия. Лишившись союзников, в условиях поражения на всех фронтах, революции внутри страны и крушения империи Гогенцоллернов 11 ноября капитулировала и Германия.

Первая мировая война продолжалась более четырех лет. В ней приняли участие 38 государств (из них 34 на стороне Антанты) с населением свыше 1,5 млрд. человек. Всего было мобилизовано 70 млн. человек, а численность действовавших армий к концу войны составляла около 37 млн. Потери составили около 9,5 млн. человек убитыми и умершими от ран и 20 млн. ранеными.

Впервые в истории человечества война стала глобальной, приобрела столь грандиозный размах, охватив 3 части света, 2 континента - Евразию и Африку, огромные морские акватории. Вооруженная борьба велась на фронтах протяженностью 2,5 - 4 тысячи км.

Совершенствование вооружений неузнаваемо изменило техническую базу войны. Широко применялись новые средства - танки, самолеты, подлодки, зенитные и противотанковые орудия, химические и дымовые снаряды, отравляющие газы, гранатометы и бомбометы, сверхтяжелая артиллерия, огнеметы и другие виды вооружений. Произошли глубокие изменения в структуре вооруженных сил, преобразились все их виды и рода войск. Появились новые рода войск - бронетанковые и авиация. Зародились и развились войсковая ПВО, химические войска. Первая мировая убедительно доказала все возрастающую зависимость вооруженной борьбы от экономики и политики, прочности тыла страны.

В России, Австро-Венгрии, Германии и ряде других стран Первая мировая вызвала революционные взрывы и свержение правительств, стоявших за продолжение войны.

По воле победителей значительно изменилась карта мира, появился целый ряд новых государств - Польша, Чехословакия, Венгрия, Югославия, Финляндия и другие.

Победу Антанты закрепили Версальский, Сен-Жерменский и другие мирные договоры. Окончательные условия послевоенного устройства мира выработаны на Парижской мирной конференции 1919 - 1920 гг., учредившей для наблюдения за их исполнением Лигу Наций.

Первая мировая война не только не разрешила ни одного из противоречий, которые привели к ее возникновению, но, наоборот, способствовала их дальнейшему углублению, что через 21 год привело к новой мировой войне.

За 90 лет мир радикально изменился. Но даже пройдя сквозь ад двух мировых и множества локальных катаклизмов, человечество, увы, так и не смогло адекватно поумнеть, создать надежные, прочные гарантии от разрушительных войн.