Все дело в Ермунганде
Начнем с того, что нет на свете ни одной мифологии, ни одной религии, где змея не проползла хотя бы по обочине. А в большинстве верований именно она и стояла у истоков сотворения мира. Так, воинственные скандинавы были уверены, что земля покоится на опоясывающем ее змее Ермунганде, и когда-нибудь, сильно осерчав, он будет одним из тех, кто ее и уничтожит. Держит на себе землю и древнеиндийский змей Шеша, и египетский Мехента. А американские индейцы уверяли, что когда небо упало однажды на землю, только могучему змею удалось их разъединить, и с тех пор именно он и поддерживает небесный свод.
Инки и ацтеки, аборигены Австралии, древние племена Африки, «продвинутые» вавилоняне, египтяне, греки и римляне, одним словом, все-все-все преклонялись перед змеей, боялись ее не на шутку, наделяли сверхъестественными способностями. Она несла смерть и разрушение, могла испепелить в пожарах или, напротив, залить дождями, но в то же время олицетворяла плодородие и вечную жизнь, потому что кто еще может сбросить кожу и отправиться дальше по своим делам как ни в чем не бывало? Змея была на короткой ноге со многими языческими небожителями. Она сопровождала богиню мудрости Афину и ее родственника, бога виноделия Диониса. Она надоумила бога медицины Асклепия (больше известного у нас как Эскулап), как воскрешать мертвых, с тех пор, кстати, став главным символом здравоохранения. Аполлон отправил двух змей разобраться с не на шутку рассердившим его троянским жрецом Лаокооном. Модная укладка из змей украшала голову Медузы Горгоны, сам громовержец Зевс при случае не гнушался обернуться змеей, чтобы бесшумно проскользнуть в гости к своей очередной подружке. Поэтому когда древний мыслитель Филон Александрийский назвал змею «наиболее духовным из всех животных», он знал, о чем говорил.
Горыныч и компания
Очень непросто складывались отношения со змеями у наших предков-славян. Все мы с детства знаем, каким негодяем был Змей Горыныч, воровавший ни в чем не повинных барышень. Охоч до чужих жен был и Тугарин Змеевич - от этой дурной привычки его избавил знаменитый богатырь Алеша Попович. Массу неприятностей доставил верховному славянскому богу Перуну страшный Скипер-Змей. Украл его сестер Живу, Марену и Лелю, богинь жизни, смерти и любви, а самого Перуна, тогда еще младенца новорожденного, закопал живьем в землю. К счастью, недремавшие Велес, Хорс и Стрибог Перуна освободили, а он в свою очередь показал Скипер-Змею почем фунт лиха. Но раз в год, 22 июня, к Скипер-Змею вновь возвращаются силы. По народному поверью, ничего хорошего Змеиный день принести не может, чему есть немало реальных подтверждений: Отечественная война 1812 года началась незадолго, а Великая Отечественная - аккурат 22 июня.
По утверждению некоторых историков и культурологов, мотив змееборства стал первой официальной идеологией большинства государств христианского мира. Изображение Георгия Победоносца, поражающего копьем черного змея, до сих пор украшает герб России и ее столицы Москвы.
Но в то же самое время западные и южные славяне считали змея главным защитником посевов от града и непогоды. Да, он любил юных невинных девушек, но кто ж их не любит? Правда, столь экзотические отношения заканчивались для несчастных безвременной смертью, но рождавшиеся от этой связи дети становились непобедимыми воинами и, парадокс, борцами с нечистой силой. А вот восточные славяне смотрели на змей не столь оптимистично. Считали, что от них рождаются уроды и карлики, и если к женщине повадился пресмыкающийся ухажер, значит, сама виновата. По поверью, главной причиной домогательств змея является нарушение запрета плакать по умершему и тосковать по находящемуся в отлучке мужу. Девушку может погубить без благословения поднятая ею на дороге вещь: бусы, платок или перстень, которыми змей заманивает жертву. Чтобы избавить ее от навязчивого поклонника, женщину били до первой крови - способ, впрочем, столь же ненадежный, сколь и неприятный.
Но даже наши суровые предки, не склонные миндальничать со змеями, не могли не питать к ним какой-то необъяснимой душевной тяги. Они не приносили змеям жертв, как делали это, например, жители африканского Бенина, но молоком в надежде на богатый урожай все же подкармливали.
В Киеве верили, что гадюк защищает сам Господь, поэтому убивать их нельзя. И мясо их есть не стоит, если, конечно, планируешь однажды попасть в Царствие Небесное. А если разрубить гадюку на куски, то на том свете тебя ждет точно такая же судьба. Не рекомендуют обижать змей и жители Средней Азии. В Киpгизии говорят: если раздавишь яйца стpелы-змеи, не уйдешь от разгневанной матери и на самом лихом коне. Гигантскими прыжками мчится она за убийцей, чтобы пробить его сердце насквозь. По другой легенде, если убьешь змею, ее соpодичи, вцепившись зубами в собственный хвост, катятся за человеком и не ослабят погоню, пока не отомстят.

Ядовитый хит-парад
Если устраивать конкурс на самую знаменитую змею в истории человечества, то первое место с большим отрывом займет, конечно же, змей-искуситель, накормивший Еву запретным плодом в райском саду. С тех пор в наказание женщины не только в муках рожают детей, но и сидят на бесконечных диетах, дабы впредь неповадно было есть все что ни попадя. В первой пятерке наверняка окажется легендарный Василиск - существо с головой петуха, туловищем жабы и хвостом змеи, одним взглядом обращавший в камень все живое. Паранормальные способности Василиска во все времена не давали покоя литераторам и художникам: не так давно, например, Джоан Роулинг вывела его на страницах своего романа «Гарри Поттер и Тайная комната». Там, правда, и помимо Василиска змей было предостаточно, но он все-таки самый внушительный. А вот египетская кобра, которая, как мы все привыкли считать, помогла достойно покинуть сей бренный мир прекрасной Клеопатре, рискует лишиться своего места в нашем легендарном серпентарии. Дело в том, что несколько лет назад немецкие ученые из университета Трира во всеуслышание заявили, что последняя царица Египта умерла вовсе не от укуса змеи, а от смертельного коктейля, содержавшего опиум, болиголов и аконит. «Известная своей красотой Клеопатра вряд ли согласилась бы на долгую, мучительную, а главное - обезображивающую смерть от змеиного яда», - постановили немцы, предварительно изучив в Александрии сотни древних медицинских трактатов и опросив множество серпентологов.
Четвертое место предлагается присудить змею, которого мать Александра Македонского объявила отцом своего любимого сына, чем, видимо, необычайно «порадовала» мужа, македонского царя Филиппа II, наивно верившего, что жизнь мальчику дал все-таки он.
Что до пятой позиции, то на нее претендентов - целый серпентарий. От того же Змея Горыныча до ручной змеи египетской богини Иштар. От могучего питона Каа, порожденного кипучей фантазией Редьярда Киплинга, до скромной Скарапеи, доброй волшебницы из русской народной сказки «Волшебное кольцо». Выбирайте сами, кто вам больше нравится. И счастливого нового года под защитой Черной водяной змеи!