Выбор профессии сначала был сделан вполне из практических соображений: девушке непременно нужно было найти учебное заведение с общежитием. Дело в том, что Валентина Николаевна рано осталась без родителей: когда ей было всего 9 лет, умерла мама, а через год не стало и отца. Девочку определили в московский детский приют «Спартак», в котором она провела пять лет. После окончания семи классов Валентина, как и другие выпускники детдома, должна была сама определить свое будущее: продолжить учиться или устроиться на работу.
«Мы с девочками искали в Москве учебное заведение, где есть общежитие, - вспоминает Валентина Николаевна. - И остановились на педагогическом училище №1 имени Ушинского. В 1940 году успешно сдали экзамены и начали учиться, но в 41-м началась война, а с ней пришли большие трудности. Гороно выделяло нам очень небольшую сумму, кажется, сто рублей, их хватало только на килограмм картошки. Еще была стипендия. Но когда в конце 1941 года к Москве подошли немцы, училище закрылось, учеба прекратилась, потому что педагогов эвакуировали, и стипендии перестали выплачивать. Мы чувствовали себя брошенными, как бездомные котята, помощи было ждать неоткуда, но держались друг за друга - это помогало выживать. Когда немцев отогнали от Москвы, вернулись из эвакуации педагоги, и учеба возобновилась.
Очень страшно было во время бомбежки. Когда объявляли воздушную тревогу, мы уходили с занятий и прятались в подвальном помещении училища. А по ночам часто дежурили на крыше, чтобы засыпать песком зажигательные бомбы.
В годы учебы я тоже внесла свою лепту в Победу. Мы, студентки, работали на кондитерской фабрике: расфасовывали конфеты с витаминами для фронтовиков. А потом нас послали на другую фабрику, где мы сколачивали ящики для бомб. Работали во вторую половину дня, после учебы, я даже не могла после смены отрезать хлеб - так болела рука от молотка.
Время было очень трудное: постоянно хотелось спать, болели руки, а чувство голода никогда не покидало. Суп варили из селедочной головы, по карточке получали 550 граммов хлеба в день. Половину я сразу съедала, а вторую просила подруг спрятать, чтобы оставить на вечер. Со многими девушками из приюта и педучилища дружба сохранилась на всю жизнь. Правда, был случай - подселилась одна новенькая, а наутро у кого не оказалось платья, у кого туфель, а у меня пальто. Его мне подарили, когда выпускали из детского приюта. Пальто было на подстежке, поэтому я носила его осенью, зимой и весной, это была действительно большая потеря».
В педагогическом училище у Валентины обнаружились актерские способности. При учебном заведении был организован театральный кружок, где студенты и педагоги ставили спектакли. Один актер, увидевший игру девушки, сказал, что у нее есть талант и стоит поступить в Щукинское училище. Но Валентина не стала даже пытаться, потому что при Щукинском не было общежития. Ее потом и в школе артисткой называли. А еще у Валентины Николаевны удивительный музыкальный слух. В детском приюте она впервые увидела пианино и занимала очередь, чтобы на нем поиграть. Позже на школьных вечерах часто и с удовольствием садилась за фортепиано, играла фокстроты, вальсы, танго и любые песни, которые просили. И самое интересное, что все мелодии подбирала на слух, пальцы будто сами находили правильные клавиши.
В военные годы в школе работалось непросто. Когда наступали холода, дети сидели в классах в пальто, и чернила в чернильницах замерзали. Ученикам, чтобы поддержать их в голодные времена, давали дополнительное питание - бублик на завтрак. Учителям приходилось рассчитывать только на себя. Правда, Валентине Николаевне повезло. Один знакомый пожалел молодых учителей - бывших детдомовцев и на лето устроил трех педагогов, в том числе и Валентину, на «хлебную работу»: воспитателями в летний лагерь для детей работников Кремля и Совета министров в подмосковном Пушкино. Там было хорошее питание, роскошная обстановка...
После курсов повышения квалификации Валентина Николаевна работала не только в начальных классах, но и в 4-м, 5-м и 6-м классах преподавала русский язык и литературу. Часто давала открытые уроки, проводила семинары для учителей - знакомила их с новыми программами.
Там же, в любимой школе, в 1946 году она познакомилась со своим будущим супругом. К этому времени 27-летний Алексей Пантелеевич Серажим успел многое пережить. «Мой муж родом из украинского села Говтва в Полтавской области, - рассказывает Валентина Николаевна. - После семилетней школы окончил Кременчугский учительский институт и даже успел поработать учителем. Война застала Алексея в армии, откуда его сразу отправили на фронт, и в августе 41-го он попал в плен. Больше трех лет провел он в концлагерях, последним из которых был печально известный Дахау. Это был настоящий лагерь смерти. Пленных периодически выстраивали в шеренгу, отсчитывали каждого десятого и расстреливали. Алексей один из немногих, кому удалось совершить побег. Правда, первая попытка была неудачной - его нашли и избили до полусмерти. Чудом он бежал из Дахау в сентябре 1944 года. Выдался такой случай, что пленных в бараке охранял только один немец, и тот дремал, а дверь оказалась приоткрытой. Алексей решил рискнуть и прошел мимо охранника. Он передвигался только по ночам, а днем отсиживался в виноградниках».
Алексею Пантелеевичу удалось добраться до Швейцарии, где ему помог местный священник: не выдал беглеца немцам, а дал ему продукты и объяснил, как добраться до Франции. Уже из Франции Алексея, как репатрианта, в августе 1945 года доставили в Москву на госпроверку. Она была очень тщательной, сотрудники НКВД даже назвали ему имена людей, с которыми он встречался на чужбине. Однако проверку Алексей прошел успешно, поэтому ему разрешили остаться в Москве, где он устроился в 548-ю школу учителем английского языка.
Здесь он и встретил любовь всей своей жизни: «как увидел, так и вмэр» (по-украински - влюбился): Валентина спускалась с классом в раздевалку, на ней был синий сатиновый халатик, на ногах - коричневые сапоги, похожие на кирзовые, а вокруг головы - тяжелая коса... Алексей ухаживал за девушкой два года, а в 1948-м они поженились.
«После свадьбы муж начал искать жилье для нашей семьи и нашел полуразрушенное строение в селе Коломенское, сейчас это территория Москвы, - вспоминает Валентина Николаевна. - Он преобразил это строение в жилое помещение с комнатой в пять-шесть квадратных метров, где была печурка, кровать и столик. Потом купили бывшую конюшню в Коломенском. В этом строении с кухней, печкой и комнатой была одна особенность - очень высокий порог, чтобы лошади не перешагивали... В те годы родились у нас две дочери: Оля и Наташа.
В школе Алексея Пантелеевича очень любили, он всем делился. Как только пошли яблоки на нашей даче, которую он сам и построил, начал приносить их в школу и раздавать ученикам. В длинный учительский отпуск тоже не отдыхал, подрабатывал: строил дома, складывал печки. А дома любую свободную минуту посвящал чтению. Много знал наизусть. Например, сказку Пушкина «О царе Салтане». И лучшим подарком для него действительно была книга. В 1954 году он окончил институт иностранных языков имени Мориса Тореза и отработал в школе №548 сорок лет. Человек он был необыкновенный: умный, трудолюбивый, никаких конфликтов у нас не было, прожили мы душа в душу 61 год. И до последних дней муж признавался мне в любви».
Алексей Пантелеевич ушел из жизни в ноябре 2009 года, успев отметить свой 90-летний юбилей...
Обе дочери Валентины Николаевны вслед за родителями выбрали педагогическую стезю. Старшая Ольга Алексеевна Корзова окончила училище имени Ушинского, как и мама, а потом педагогический институт и работала учителем младших классов в Центре образования №548 «Царицыно». Ольга Алексеевна тоже отличник народного просвещения.
Наталья Алексеевна - тренер по легкой атлетике в спортивной школе олимпийского резерва. Ее муж Егор Николаевич Варфоломеев более 20 лет работал в 948-й школе старшим преподавателем, учителем физкультуры. А сейчас он методист в детском образовательно-оздоровительном центре «Южный». Для этой учительской династии в 1976 году был организован тематический вечер педагогов района «От сердца к сердцу».
Валентина Николаевна сегодня живет у младшей дочери Натальи Алексеевны. В Центре образования №548 «Царицыно» ее не забывают: звонят, интересуются, не нуждается ли она в чем-нибудь, но помощи родных вполне хватает. На встречи, которые организуют в школе для ветеранов, Валентина Николаевна уже не ходит - болят ноги. Одно из ее любимых занятий - разгадывание кроссвордов, чем сложнее, тем лучше. А еще Валентина Николаевна любит готовить и часто балует родных кулинарными изысками.
...Когда мне доводится бывать в гостях у ветеранов Великой Отечественной войны, тружеников тыла, ощущение, будто в церкви побывала - такая чистота исходит от этих людей. Чистота человека, совершившего подвиг, проживающего жизнь честно, просто и достойно. Спасибо вам, ветераны, за вашу Великую Победу во имя Родины, во имя будущего.