Селестен Френе, родившийся в 1896 году в Гаре, учился в школе в Ницце, повзрослев, он стал организатором и руководителем экспериментальной начальной школы сначала в Бар-сюр-Лу (1920-1928 годы), затем в Сен-Поле (1928-1934 годы), потом в Вансе (1934-1966 годы).
В 1927 году Селестен Френе организовал Кооператив сторонников светской школы, а в 1957 году - Международную федерацию сторонников новой школы.
Основная идея Френе - дети должны говорить больше учителя и действовать как можно более самостоятельно. Вообще самостоятельность - один из ключевых постулатов Френе, не случайно его педагогика так перекликается с педагогикой Монтессори, Декроли, ведь и они, и Селестен были сторонниками активных методов воспитания, не случайно эти методы в конце концов были распространены в Европе и США, а позже пришли и в Россию. Сегодня наши педагоги, говорящие об безотметочном обучении, отсутствии домашних заданий, составлении портфолио достижений, подчас не подозревают, что стали сторонниками идей Френе, но это так. И проектная деятельность тоже родом из педагогики Френе, как и групповая деятельность в классах, которая нынче получает широкое распространение в столичных школах.
Специалисты по-разному оценивают достижения педагогики Френе. Одни говорят, что Френе создал прообраз программированного обучения - обучающую ленту, к которой прикреплялись последовательно карточки с информацией, с упражнением, вопросом или задачей и контрольным заданием. Каждый составляет с помощью учителя индивидуальный недельный план, в котором отражаются все виды его работы. Другие считают, что учебная работа в школе Френе часто выглядит как цепь творческих актов, что повышает самостоятельность и заинтересованность детей, прививает вкус к приобретению новых знаний, дает почувствовать радость открытия.
Что касается новых стандартов, то сегодня уже понятно, что обучение в его рамках предполагает создание некой взросло-детской общности, сотворчества, порой выходящего за рамки традиционной деятельности в рамках классно-урочной системы. Нынче дети на уроке по одному предмету могут использовать знания другого предмета или же привносить в свою учебную деятельность совершенно разные виды другой деятельности, например, делать фото- и видеорепортажи о том, как они осваивают те или иные знания.
Воспитание и обучение в процессе практической деятельности, которые как идеи отстаивал и пропагандировал Френе, удивительным образом совпадали с идеями Макаренко, с которым Селестен встречался в России, ибо школа Френе, по признанию специалистов, - это школа свободного педагогического труда. Если мы проанализируем итоги исследования PISA, где наши учащиеся начальной школы преуспевали лишь в чтении, а все остальные не могли соотнести свои теоретические знания с решением практических задач, то станет понятно - педагогика Френе поможет нам в том, чтобы научить учеников искать выходы в реальных жизненных ситуациях путем творческой деятельности. И в этом смысле, конечно, можно вполне серьезно говорить о том, что разработчики нового стандарта начальной школы в своей работе ориентировались на педагогические идеи Селестена Френе.
Издатель и главный редактор журналов «Воспитатель», «Детское искусство» умер 7 октября 1966 года в Вансе, оставив потомкам модель своей школы - школы, общедоступной для детей, но элитной для учителей. Эту школу сегодня можно назвать современной, ведь разные нынешние инициативы удивительным образом соотносятся с идеями Френе. Например, «Наша новая школа».