Говоря об эксперименте в психологии, имеют в виду изучение психических явлений в специально создаваемых, контролируемых и управляемых условиях. Он основывается на том факте, что человек реализует свой внутренний  потенциал в форме активности (поведения, деятельности, общения, игры), которая  осуществляется в  конкретной ситуации. Анализируя активность, соотнося ее, с одной стороны, с человеком как субъектом, с другой - с ситуацией, исследователь  получает возможность реконструировать структуры и процессы внутреннего мира, без которых наблюдаемая активность была бы невозможна. Смысл проведения эксперимента заключается в том, чтобы установить детерминанты исследуемого  события, то есть определить характер связи между ситуацией (ее типом, структурой и элементами), явлениями психики и активностью (состояниями) испытуемых.

В отличие от наблюдения эксперимент позволяет наиболее полно объективировать психологическое содержание изучаемого явления, управлять им в соответствии с задачами исследования, непосредственно вскрывать причинно-следственные связи, получать надежные и достоверные знания.
С точки зрения  эпистемологии эксперимент  не просто один из возможных способов исследования, используемых психологами наряду с другими методами: тестированием, опросом, анализом продуктов деятельности. Речь идет о системообразующем элементе логики научного познания как такового, согласно которому проникновение в сущность вещи опосредовано ее преобразованием («расформированием») либо воссозданием («формированием»). Согласно Иммануилу Канту, новоевропейский разум мыслит экспериментально, причем это мышление реализуется как в науках о природе, так и в науках о человеке. В центре внимания оказываются  состояния наблюдаемого объекта (живого существа, события) в зависимости от меняющихся  условий его существования. Причем решающее значение придается  предельным (критическим, пограничным) состояниям, которые в реальной жизни могут не встречаться.
В своих конкретных формах психологический эксперимент не претендует на универсальность и имеет ограничения (аналитическая направленность, искусственность лабораторных условий, взаимовлияние экспериментатора и испытуемого), преодоление которых служит  одним из стимулов развития объективного метода исследования в целом.
Экспериментальная психология аккумулирует  эмпирические знания о психике, раскрывая ее закономерности, свойства и механизмы. На основе этих знаний выстраиваются представления о восприятии, памяти, внимании, мышлении, своеобразии внутреннего мира человека в целом. Вне экспериментально-психологических исследований решение фундаментальных проблем психологической науки, таких как сознание, деятельность, личность,  общение, остается  принципиально неполным.
Современная экспериментальная психология не ограничена академическими рамками. Решая задачи, которые ставит жизнь, общество, она превращается в область профессиональной практической деятельности. Экспериментальные методы, первоначально выступавшие в качестве средств верификации теоретических гипотез, становятся основой процедур экспертизы, диагностики и коррекции. К сферам  приложения экспериментально-психологического знания  относятся  инженерно-психологическое проектирование, экспертиза средств деятельности, оптимизация деятельности сложных социотехнических систем, психологическая оценка рабочих мест и качества продукции, обучение специалистов.
Экспериментальный метод изначально имеет   комплексный междисциплинарный характер. Решение психологических проблем обеспечивается  знаниями, полученными в физиологии, физике, информатике, электронике, которые в конечном счете замыкаются на организации конкретной экспериментальной ситуации,  способах регистрации состояний и оценки поведения людей. Через эксперимент в психологию проникают  инновационные технологии, процедуры измерения, новые представления о природе  объективной действительности.
Логика развития науки показывает, что эксперимент относится к числу ключевых средств познания природы психики и поведения. На его основе конституируется как общая психология, так и специальные отрасли науки: психофизиология, инженерная психология, клиническая психология. От уровня экспериментальных исследований зависит уровень развития психологической науки в целом и ее роль в жизни общества. Благодаря экспериментальному методу 130 лет назад психология выделилась в самостоятельную дисциплину, а позднее вошла в число фундаментальных наук.
Траектория развития экспериментальной психологии имеет   противоречивый и нередко запутанный характер. Энтузиазм исследователей неоднократно сменялся  разочарованием, а абсолютное доверие  эмпирическим данным - сомнением в их познавательной и особенно практической ценности.  Важные шаги в развитии экспериментального метода сделаны эмпирической  психологией сознания, гельштальтпсихологией, динамической психологией, исследователями поведения,  а в последние   десятилетия - когнитивной психологией. На сегодняшний день  эксперимент имеет  многообразные формы и применяется в большинстве областей психологической науки. Уровень экспериментальных, прежде всего лабораторных,  исследований - показатель  фундаментальности науки и одновременно ее практического потенциала: на основе лабораторных методик создаются  исследовательские и диагностические методики  в прикладных областях психологии.
Основу  современных исследований составляют информационные и телекоммуникационные технологии. Показатель прогресса - использование  мощных компьютеров и оригинального программного обеспечения. Развитые базы данных существенно расширяют  потенциал и перспективу исследований. Благодаря Всемирной паутине открываются  возможности  транспортировки экспериментальных данных, их обработки и анализа в тех научных центрах, где существуют  наиболее подходящие условия и технологии. Исследования выходят за рамки  отдельных организаций и все чаще принимают интернациональный характер. Сегодня постоянно совершенствуются периферийные технические устройства. Прежде всего те из них, что формируют  с заданными параметрами информационную среду человека, или, в более специальных терминах, потоки стимуляции. Сюда относятся  различного рода дисплеи, информационные панели, гибкие экраны, синтезаторы звуков, акустические системы, игольчатые матрицы, виртуальные комнаты и многое другое. Благодаря развитию компьютерной графики появилась возможность конструирования практически любого визуального стимульного материала. Использование цифровых форматов записи и воспроизведения звуков позволяет  оперативно создавать  любые оттенки  акустических сред, так или иначе обусловливающих активность человека. На новый  качественный уровень поднято оборудование, предназначенное для регистрации состояний испытуемого и систем его организма (ЭЭГ, ЭМГ, окулография, магнитоэнцефолография). Наконец, прогресс экспериментальной психологии связан с наличием современных  устройств регистрации деятельности и общения людей, начиная с кнопочных пультов и джойстиков и заканчивая камерами видеонаблюдений и средствами аудиозаписи.
Совершенствование вычислительной техники подтолкнуло развитие процедур измерения и обработки данных. Получили распространение методы многомерного шкалирования, кластерного анализа, использование «мягких вычислений», анализ латентных структур. Открылась возможность применения новой стратегии научного исследования, ориентированной на выявление многокачественности и динамизма психических явлений, а также роли «вторичных»  или многократно опосредованных  детерминант, выявление которых требует больших массивов данных.
Результатом технологического переоснащения  стала реорганизация всей инструментальной базы психологии. Например, 30-40 лет назад видеорегистрация глаз человека (айтрекинг) считалась грубым и очень трудоемким и малоперспективным  методом исследования. Сегодня благодаря созданию высокоскоростных видеокамер, снимающих состояние поверхности глаз в инфракрасном световом диапазоне, и использованию специализированных медиаресурсов  это  один из удобных и достаточно точных инструментов, часто применяемых как в фундаментальных, так и в прикладных исследованиях. Благодаря телекоммуникационным технологиям в новом качестве открылся метод наблюдения. Установка миниатюрной видеокамеры (субкам) на голове или очечной оправе испытуемого дополнила съемку его поведения,  ведущуюся  с внешних пространственно разнесенных камер. Возник новый метод исследования - полипозиционное наблюдение, позволяющий учитывать позицию и индивидуально-психологическое содержание деятельности людей в условиях повседневной жизни.
Конечно, не каждый психологический эксперимент требует современного оборудования и высоких технологий. Более того, глубинные основания методических проблем психологии лежат не столько в технической или вычислительной, сколько в предметно-содержательной плоскости исследований. Речь идет о достигнутом уровне развития экспериментального метода и профессиональной  культуре его использования. Эффективный инструментарий существенно расширяет  горизонт выполняемых исследований и обеспечивает готовность использования экспериментального метода в решении практических задач.
 По общему признанию, до начала 80-х годов уровень исследований, проводимых в СССР, был сопоставим с аналогичными  исследованиями в развитых странах Европы и США. Сегодня, к сожалению, приходится констатировать, что в последние десятилетия объем и относительный уровень экспериментальных исследований в России снизились. На фоне общего роста методической сферы - широкого использования и разработки тестов, тренингов,  психотерапевтических  техник, восстановления статуса  наблюдения,  активного обращения к идеографическим и экспериментальным  процедурам - доля  лабораторного эксперимента, с которым связаны значительные достижения  русской и советской психологии в прошлом, зримо сократилась. В этом пункте отставание отечественной науки от европейской и американской особенно ощутимо.
Описанная ситуация обусловлена несколькими причинами. Это, во-первых,   остаточный принцип финансирования науки, существенно ограничивающий доступ к современному оборудованию и технологиям, во-вторых,  падение  интереса к лабораторному эксперименту в самом психологическом сообществе и недооценка его значения.
Негативные тенденции наглядно проявляются на стадии подготовки профессиональных психологов, число вузов,  включающих в учебные программы аппаратурный практикум по психологи, можно пересчитать по пальцам, но даже там используемое оборудование и предлагаемые методики с трудом можно отнести к числу современных. В результате  выпускники психологических факультетов не имеют ни мотивации, ни навыков серьезной экспериментальной работы и не всегда понимают  смысл фундаментальных исследований.
Инновационный путь развития страны предполагает радикальное изменение отношения к лабораторному эксперименту в отечественной науке. Призывы к модернизации в рамках психологии означают прежде всего  реорганизацию ее исследовательской базы на основе  активного использования новейшей аппаратуры, оригинальных инженерных и программных решений, эффективного вычислительного сопровождения научных исследований и нестандартного математического моделирования. На этом пути открывается возможность  существенно повысить  конкурентоспособность  отечественной науки, вести профессиональную подготовку психологов по стандартам развитых стран,  эффективнее  транслировать опыт современной исследовательской работы  в региональные научные и образовательные центры.