Хореограф балетной труппы Линкольн-центра Томас, чью роль исполняет Венсан Кассель, решает открыть новый сезон постановкой «Лебединого озера», где по традиции роль Черного и Белого лебедя исполняет одна и та же танцовщица. В числе претенденток на главную роль оказывается юная балерина Нина, которую играет Натали Портман. Танец Белого лебедя девушка исполняет безупречно, но страсть Черного лебедя она передать не в состоянии. Главная соперница Нины, недавно пришедшая в труппу Лили (в исполнении Милы Кунис), эти чувства передает легко. Томас никак не может выбрать, какая из девушек подходит лучше. Нина решает во что бы то ни стало обойти Лили и добиться главной роли.
Жажду первенства вряд ли можно назвать собственным стремлением девушки. Мать Нины Эрика (Барбара Херши) с детства контролирует каждый шаг дочери. Эрика - бывшая балерина, которая, по-видимому, не смогла сама добиться успеха и потому все свои нереализованные амбиции перенесла на дочь. Чужая идея, привитая извне и возросшая в душе человека, становится навязчивой и сводит с ума. Из-за давления матери девушка не может повзрослеть.
В «Лебедином озере» прекрасная девушка под властью заклятия томится в теле Белого лебедя, и только любовь способна подарить ей свободу. Метафора в фильме прозрачна: Нина - это Белый лебедь, на которого насылает чары злая колдунья - мать. Подарить девушке любовь способен единственный мужчина, с которым девушка общается близко, - хореограф Томас. Но в его постановке освободителя соблазняет Черный лебедь, и Белому ничего не остается, как броситься с обрыва.
Сюжет спектакля проникает в жизнь Нины, вплетается в ее сознание и заставляет девушку полностью раствориться в образе. Задача девушки сложнее, чем стремление стать примой. Чтобы самой получить свободу, ей нужна любовь, а чтобы обрести ее, Белому лебедю придется превратиться в Черного. Но способен ли стать страстным соблазнителем человек с душой ребенка? Точку в этой истории поставит день премьеры спектакля.
Чтобы проникнуть в мир балета изнутри, Аранофски и сам изрядно потрудился - посетил Санкт-Петербург, где общался с танцовщиками Мариинского театра, и Москву, где для него провели персональную экскурсию по Большому театру. Режиссер не скрывает, что «Черный лебедь» - итог переосмысления русской классики, и не только балетной. По словам Натали Портман, не обошлось в фильме и без отсылов к Чехову и Достоевскому.
Мир балета в картине Даррена Аранофски предстает с непарадной, закрытой для публики стороны как чудовищный, ломающий тело танцовщика труд. Режиссеру блестяще удалось показать цену этой хрупкой и совершенной красоты - годы, потраченные на непрерывные, изнурительные тренировки и диету, колоссальное физическое и эмоциональное напряжение, отказ от личной жизни ради искусства.
Самопожертвованием можно назвать и актерский подвиг Натали Портман: на занятия с балетмейстером Бенжаменом Мильпье она отводила восемь часов в день! Ее абсолютно достоверное проникновение в образ балерины оценили киноакадемики «Оскара», признав Портман лучшей актрисой. Также абсолютно не голливудский «Черный лебедь» претендовал на премии за лучший фильм, режиссуру, операторскую работу и монтаж. Номинации не только дарят ленте заслуженное признание, но и дают зрителям призрачную надежду на то, что критики и дальше будут столь же разборчивы в своем выборе.