В 1850 г. великий хирург написал первую педагогическую статью - «Вопросы жизни», которая разошлась в списках по всей России. Она была впервые опубликована только в 1856 г. в весьма далеком от вопросов педагогики журнале «Морской сборник». В статье автор решительно осудил сословную направленность и раннюю специализацию в образовании и воспитании молодого поколения и выступил за общечеловеческое образование. Гражданский пафос статьи произвел огромное впечатление на русское общество. Ее перепечатали другие издания и даже официальный «Журнал министерства народного просвещения». Кроме того, она была переведена на немецкий и французский языки. В Париже ее выпустили отдельной книжкой - кажется, первое педагогическое сочинение, переведенное с русского языка.
«Эта статья, - писал педагог Д.Д.Семенов, - произвела совершенный переворот в наших взглядах на воспитание и образование. Ее читали и во дворце, и в бедных квартирах, и великосветские дамы, и скромные матери семейства».
Вдруг все поняли: школа не может быть отдана на откуп ни одному из министерств, школа принадлежит обществу, она должна быть на виду. Министр просвещения А.С.Норов предложил Пирогову стать попечителем Одесского учебного округа. И ученый, отложив свой скальпель, уйдя из академии, оставив дело всей своей жизни, специальность, в которой достиг таких больших высот, с энтузиазмом, с основательностью, с научной дотошностью взялся за новое для себя дело. Административно-педагогическая деятельность Пирогова в Одессе была многогранной. Для выяснения состояния народного образования в округе он посещает учебные заведения в городах и захолустных местечках, присутствует на уроках, знакомится с бытом учеников и учителей.
Пирогов часто пишет, и каждая его статья выглядит не просто педагогическим рассуждением, а становится критикой нравов общества. Неудивительно, что спустя два года после назначения он вынужден был уйти: его обвинили в свободомыслии и подрыве авторитета местных властей.
Пирогова переводят в Киевский учебный округ, где он продолжает начатое дело. И многое успевает изменить к лучшему. Но его административно-педагогическая и просветительская деятельность проходила в условиях постоянной борьбы с местной губернской властью. Борьбы, завершившейся увольнением Пирогова.
Спустя год, желая сгладить произведенное впечатление от отставки Пирогова, правительство командировало его за границу «для исполнения разных трудов по учебной и педагогической части». Во время четырехлетнего пребывания за границей Пирогов провел большую работу по руководству и направлению молодых людей, готовящихся к профессорской деятельности. Он посетил свыше 20 европейских университетов, ознакомился с системой преподавания многих дисциплин, направлял научную работу молодых ученых, поддерживал их стремления и начинания. В это же время он публикует ряд статей. В 1863 г. в Гейдельберге состоялось его знакомство с К.Д.Ушинским.
Но наступает реакция, и 17 июня 1866 г. Александр II по представлению  министра просвещения Д.А.Толстого подписал указ об увольнении Пирогова в отставку. Так власти вновь прервали его плодотворную педагогическую деятельность, к которой он больше не возвратился.
Идеи и мысли ученого относительно подготовки учителей, содержания, средств и методов обучения, многие другие вопросы, которые он поднимал еще в середине ХIХ в., актуальны и в  наше время.

​Ефим ШАИН, профессор Тульского госпедуниверситета, Тула