Очередной исторический парадокс, скажете вы. Ведь могущество для Португалии завоевал с самого начала, пожалуй, один смелый человек. Этот моряк, имея под своим началом лучший флот и прекрасную, но немногочисленную команду на кораблях, решится проникнуть в Западную Африку, первым откроет морской путь в Индию и объединит под властью своего короля заморские земли, в сотни раз превышающие португальский домен. Кто же он? Кто положил начало эпохи Великих географических открытий?
А начал передел мира и продолжил его в течение полувека суровый герой нашего рассказа. Звали португальского моряка Васко да Гама (1469-1524). Из школьного курса истории пытливый читатель, конечно же, помнит его заслуги. Именно он в 1497-1499 годах совершил рискованное плавание из Лиссабона в далекую Индию и обратно, впервые проложив путь из Европы в Южную Азию. А в 1502-1503 и 1524 годах совершил еще два плавания в Индию.
Что же двигало великим португальцем? Поиск новых земель и морских торговых путей? Безусловно. Работорговля? Да. Что еще? Прежде всего, думается, материальные блага: золото, камни, слоновая кость, пряности и прочие богатства. Личность да Гамы крайне противоречива, как и личности других крупных мореплавателей, его современников. Смелость у них мирно уживалась с карьеризмом, жестокость, вероломство и хитрость - с редким благочестием, честолюбие с преданностью товарищам. Многое из того, чем руководствовался Васко, было в те времена в порядке вещей. К примеру, по сравнению с испанским конкистадором Кортесом, залившим кровью Мексику и не жалевшим ни детей, ни стариков, наш герой выглядит почти что ангелом, но много проигрывает в благородстве и великодушии перед Колумбом, Магелланом и Ермаком, его современниками. Вера в свою звезду, в Божественный промысел в сочетании с холодной выдержкой и железной волей поможет португальцу выстоять и победить. Плавание его - еще один пример того, что истая вера движет не только долами и горами, но и океанами...
Васко в семье мелкопоместных дворян-фидалгу (нам ближе звучащее по-испански «идальго») был третьим ребенком, а всего их было шестеро! Отец его, Эштеван да Гама, в юные годы будучи участником многих крестовых походов своего короля, в зрелые годы обосновался в городке Синиш, где и женился на юной красавице Исабель Содре. В городке не было школы, а потому математике, географии и письму Васко обучался в соседней Эворе. А когда подрос, молодой фидалгу, как водится, отправился с отцом на большую войну с Кастилией, где участвовал в осаде Танжера. Король Жуан II приблизил к себе да Гаму-старшего, поручив ему исправлять должность столичного судьи. Так Васко перебрался в Лиссабон, где вскоре обрел службу при дворе. Что дальше?
Прослужит он при дворе недолго. Васко поступает в навигационную школу в городке Сагрес, испытывая тягу к морскому делу. Кумирами молодого португальца были прославленный принц Энрике, прозванный Мореплавателем, и выдающийся капитан Диогру Кана, тот самый, кто ввел правило устанавливать каменный знак, «падран», подобно деревянному кресту испанца Колумба, - символ власти короля Португалии. Именно этот капитан в 1484 году внезапно высадится в устье Конго и успешно установит там власть короля. Впрочем, его кумиром мог быть более близкий мореплаватель - Бартоломеу Диаш, в 1488 году обогнувший Африку с юга и указавший потомкам дорогу в сказочную Индию. Португальские разведчики, следовавшие до Индии с караванами, постоянно доносили монарху о богатстве тамошних городов, о миролюбии их жителей, о раздробленности большой страны. И король Жуан II здраво рассудил, что при отсутствии единой власти присоединить Индию к своей короне не составит особого труда. Правда, для осуществления смелого замысла дело остается совсем за малым - открыть туда путь по морю...
Однако Жуан II долго не решается на экспедицию в Индию, а дает юному капитану Васко мелкие поручения, к примеру, покарать французских корсаров, захвативших португальское судно. И только новый король Мануил I, взошедший на трон после кончины Жуана II, одним из первых своих указов поручит тщеславному капитану возглавить экспедицию в далекую Индию.
Меж тем новое назначение короля мало кого обрадует. Моряки привыкли к тому, что ими командует опытный капитан Диаш. Судьба принесет молодому капитану подарок: до Гвинеи новоназначенному капитану Васко да Гаме будет помогать старый капитан Бартоломеу Диаш, назначенный королем губернатором в открытую им Гвинею. Дальше три каравеллы - «Сан-Рафаэл», «Сан-Габриэл» и «Берриу» - в сопровождении маленькой редонды с провиантом поплывут по малознакомому пути на юг, высадив с борта на африканский берег удачливого Диаша. Чем же дальше было удержать моряков от страха за жизнь? Только железной дисциплиной! Суровый быт матросов, лишения и тягости сурового плавания согласно морскому закону делил сам капитан, показывая пример выдержки. Известно, что капитан не снимал своей тяжелой кирасы даже в самые жаркие дни, являя собой пример усердия к службе. На моряков, ослабленных болезнями, особенно аккуратный и ухоженный облик их бодрого капитана производил огромное впечатление...
В первом же столкновении с аборигенами Южной Африки в бухте Санта-Елена их улыбчивый капитан будет ранен в ногу. Неприятности тем не ограничатся - у мыса Доброй Надежды каравеллы да Гамы попадут в полосу затяжных бурь, и теперь измученная сверх сил команда готова к бунту, чтобы, как и много лет назад при Диаше, сменить курс на обратный. Но Васко верит, что его ведет судьба, и заявляет команде: «Я поклялся Пресвятой Деве не отступать!» И за борт, в океан, капитан выкидывает все штатные корабельные приборы: теперь его к цели ведет Пресвятая Дева, а не показания приборов. Теперь никто не попытается повернуть ночью, когда капитан уснет, корабли назад. Он за чертой возможного, он делает ставку ценою в жизнь!
И вот, казалось бы, сама судьба смилостивилась над горсткой моряков: африканские земли, к берегам которых приставали португальские каравеллы, становились приветливее, а значит, у них вдоволь стало воды, фруктов и дичи. Да Гама назовет эти берега племени банту Землей добрых людей...
Наконец, экспедиция достигнет острова Мозамбик, где жили арабские торговцы. Здесь Васко захватит в плен арабского лоцмана Ахмед ибн Маджида, который укажет ему путь в Индию из порта Момбасы. Заветная цель капитана, кажется, совсем близко!
Итак, в конце мая 1498 года три каравеллы Васко да Гамы подойдут к индийскому порту Каликут. Разведчики капитана встретят на берегу переводчика араба Масуда, и это решит дальнейшее дело. Через него капитану как послу христианнейшего короля удастся вступить в переговоры с местным правителем - заморином.
Васко заявил, что они посланы своим повелителем «для отыскания царства пресвитера Иоанна». Заморин, правда, о том царстве ничего не слышал, но дружить с португальцами согласился определенно. Письмо на пальмовом листе, переданное в руки капитана, гласило: «Васко да Гама, ваш придворный, прибыл в мою страну, чем был я доволен. Моя страна богата корицей, гвоздикой, имбирем, перцем и драгоценными камнями. От вас прошу в обмен золото, серебро, кораллы и алые ткани». Вдобавок заморин повелел своим подданным обменять безделушки португальцев на индийские пряности, чтобы не разрушать обычай гостеприимства. А когда каравеллы были под завязку загружены пряностями, да Гама покинул порт, вероломно захватив шестерых туземцев для показа королю.
По пути домой капитан потопит флот арабов у острова Анджидива и захватит в плен их флотоводца. Большинство пленных он безжалостно прикажет перебить, остальных - посадить за весла. Путь в Португалию будет трудным: цинга и малярия косили матросов. Наконец, они обогнули 20 марта 1499 года мыс Доброй Надежды. Затем, когда уже достигли Азорских островов, бодрого капитана постигло личное горе: он потерял одного из своих братьев, Паулу. Слезы горя сверкнули на глазах у Васко!..
В Лиссабон эскадра добралась лишь 18 сентября 1499 года. Странно было видеть парадное шествие моряков, наряженных в восточные халаты, по улицам столицы. На алых подушках моряки несли к дворцу Мануила I образцы восточных пряностей, драгоценные камни, а также подарки арабских султанов в виде золотых цепей и кубков...
Васко будет награжден королем титулом графа Видигейры, пожалован родным городком Синиш и рентой в тысячу золотых. Вскоре он обретет личное счастье, женившись на юной дворянке Катарине де Атайде, которая станет верной женой и родит ему подряд пятерых сыновей и красавицу дочь Исабель. Он сделается в один миг, как в сказке, на зависть соотечественникам счастлив в семье, богат и знатен. Что можно еще пожелать человеку?..