Сенека стал сенатором и успел вызвать зависть самого императора Калигулы, дяди Нерона, своими ораторскими выступлениями. Калигула распорядился убить Сенеку. Спасло его только вмешательство одной из наложниц Калигулы.

Убив Калигулу, императором стал Клавдий. В 49 г. его неверная жена Мессалина была казнена мужем. Клавдий женился на Агриппине, даме не менее страшной, но более осмотрительной, чем Мессалина, и усыновил ее сына Нерона.

Агриппина добилась возвращения из ссылки Сенеки, чтобы отроческие годы Нерона протекли под руководством столь выдающегося наставника.

Клавдий со временем начал обнаруживать признаки сожаления о браке с Агриппиной и усыновлении Нерона. Наследником Клавдий пожелал сделать своего родного сына Британика. Встревоженная Агриппина опередила мужа. Клавдий был убит. А в 54 г. завещание Клавдия было без прочтения объявлено недействительным. Императором был провозглашен 16-летний Нерон.

Руководитель и наставник юного императора, обходительный и нельстивый Сенека пекся о том, чтобы, если тот пренебрежет добродетелью, «дозволенные наслаждения» уберегли его от соблазнов не ограниченной совестью власти. Это означало на практике череду уступок порокам.

Вскоре после восшествия на престол Нерон решился извести Британика ядом, который получил от известной отравительницы. Нерон приказал подать его к столу и поднести обедавшему с ним Британику. С первого же глотка тот упал мертвым.

Как бы в ответ на поучения философа-моралиста Нерон задумал и осуществил устранение своей матери. Мать свою Нерон ненавидел за то, что она следила и строго судила его слова и поступки. В конце концов, сочтя, что она тяготит его, где бы она ни находилась, он решил ее умертвить.

Когда подосланные убийцы обступили ее ложе, она, подставив им живот, воскликнула: «Поражай чрево!», - и те умертвили ее, нанеся множество ран.

Совесть Нерона успокаивали льстивые центурионы и трибуны, поздравляя с раскрытием злокозненного умысла матери. Раболепие распаляет властителя. Он убеждается в своей безнаказанности. Ненависть пострадавших целиком возмещается при этом благодарностью еще остающихся в живых. Увидев, что все его преступления воспринимаются как выдающиеся деяния, он казнил уже кого угодно и за что угодно.

За умерщвлением Британика и матери последовало убийство богатой тетки Лепиды. Нерон велел врачам дать больной слабительного свыше меры. Она еще не скончалась, как он уже вступил в ее наследство, скрыв завещание, чтобы ничего не упустить из рук.

Жена Октавия быстро стала Нерону в тягость. Он дал ей развод за бесплодие, потом сослал и, наконец, казнил.

На развратной и корыстолюбивой Поппее он женился через двенадцать дней после развода с Октавией и любил ее безмерно. Но и ее убил, ударив ногой, больную и беременную, когда слишком поздно вернулся со скачек, а она его встретила упреками. Сына Поппеи он велел рабам во время рыбной ловли утопить в море, так как слышал, что, играя, мальчик назвал себя полководцем и императором.

В 65 г. был раскрыт заговор против Нерона. Массовые репрессии достигли апогея. Нерон, несколько раз безуспешно пытавшийся отравить Сенеку, на этот раз не упускает сладкой для себя возможности уничтожить своего учителя мечом.

Трибуну преторианской когорты Нерон велел окружить виллу Сенеки отрядами воинов и возвестить ему смерть. Сохраняя спокойствие духа, Сенека вместе с женой, к которой питал редкостную привязанность, одновременно вскрыли себе вены на обеих руках.