Попытки найти новые способы индивидуальной защиты солдат нередко приводили к курьезам. Так, в XVII веке прославленный французский маршал Вобан в одном из своих многочисленных сочинений предлагал пользоваться во время атак... мешками, набитыми овечьей шерстью. Он полагал, что такие приспособления сумеют надежно защитить солдат от града пуль неприятеля.

Многие годы блестящие шлемы и кирасы были лишь эффектным украшением кавалергардов и кирасир. Боевого значения, соразмерного затратам на их производство, они не имели. Однако в XIX веке благодаря успехам металлургии и изменению тактики боя интерес к индивидуальной защите возник вновь.

Первой обрела защиту голова. Самые разнообразные шлемы и каски появились практически во всех европейских государствах. А вот с защитой других частей тела солдата дело обстояло сложнее. По большому счету эта проблема не решена до сих пор. Потому-то споры по поводу оптимальных индивидуальных защитных доспехов не утихают.

Первые испытания индивидуальной бронезащиты (аналога будущего бронежилета) в боевой обстановке были проведены во время англо-бурской (1899 - 1902 гг.) и русско-японской (1904 - 1905 гг.) войн. В частности, у пехотинцев Страны восходящего солнца появились наручные щиты британского производства (длиной в 1 м, шириной в 50 см и весом в 20 кг). Впервые они были применены при осаде Порт-Артура и годились только для позиционных боев.

В России подобные средства защиты испытали еще в 1886 г. Они были изготовлены по чертежам полковника Фишера и датского капитана Гольштейна, причем весили значительно меньше японских. В бою солдат выставлял щит перед собой и стрелял в противника через специальную прорезь. При этом щит использовался и как упор, что позволяло существенно повысить меткость стрельбы.

В годы Первой мировой войны количество модификаций личного защитного снаряжения значительно увеличилось. Например, в немецкой армии массивный панцирь, состоявший из нескольких стальных пластин, прикрывал область грудной клетки и живот, ранений в которые больше всего боялись солдаты (чаще всего они кончались смертельным исходом). Такие панцири выдавались часовым на переднем крае, снайперам и защищали их от мелких осколков и пуль на излете. Французские военные широко использовали для этой цели стальной щит «Дегри».

В русской армии тех времен существовало несколько аналогичных систем защиты и их модификаций. Так называемый стрелковый панцирь 1915 г. был разработан на Сормовском заводе. На вооружении состояли и средства, разработанные техническим комитетом ГВТУ, поручиком Гельгарем, генералом Свидзинским, наружейные щиты и щиты-лопаты доктора Кочкина и есаула Бобровского. Было несколько вариантов колесных бронещитов.

В Красной армии также эксплуатировался переносной стрелковый щит. Он поступил на вооружение перед началом Великой Отечественной войны. Приспособление представляло собой двускатный стальной лист с отбортовкой по краю и внутрь. Справа имелась бойница, а рядом с ней - полочка для винтовочных обойм.

В 1942 г. появился стальной нагрудник СН-2. Поступать в войска он начал во время Сталинградской битвы.

Стальной нагрудник, или панцирь, как его называли солдаты, служил для защиты от пистолетных пуль, ударов штыком и мелких осколков. Защищал он и от автоматных очередей. 9-миллиметровая пуля немецкого пистолета-пулемета МР 38-40 (неверно именуемого «Шмайссером») со стальным сердечником не пробивала панцирь на расстоянии 125 - 150 м.

СН-2 состоял из двух металлических пластин специального профиля (в форме человеческого тела): большой, для защиты грудной клетки и верхней части живота, и малой - для прикрытия нижней части живота. Толщина броневой стали была 3 мм, полная масса - 3,5 килограмма.

Верхняя деталь панциря имела на внутренней стороне петли подбрезентовые ремни, с помощью которых солдат закреплял кирасу на теле. Левую руку боец продевал под накладку панциря и плечевой ремень. Солдат также мог регулировать длину ремешка в соответствии со своей комплекцией. При этом правое плечо оставалось открытым и свободным для упора приклада.

Стальными нагрудниками оснащались штурмовые группы пехотных и саперных подразделений в наступлении, при прорыве обороны противника и для ведения уличных боев. Такие подразделения на фронте назывались «панцирной пехотой».

Применение кирас советскими солдатами оказывало на противника сильное психологическое воздействие. Огонь, который должен был выкосить цепи наступающих, не давал ожидаемого эффекта. Это приводило к замешательству, а временами и к панике среди немцев.

Кроме СН-2 в войсках применялись бронещитки с толщиной брони до 4 мм и весом 7,73 кг.

Они переносились на лямках за спиной и имели амбразуру для ствола винтовки. Использовалась и так называемая солдатская броня - стальной лист, согнутый под углом 15 градусов, с амбразурой для оружия.

В армии США также существовало несколько вариантов защитного снаряжения пехоты. Правда, не всегда отличавшихся практичностью. Так, изобретатель Дж. Янг в 1939 г. предложил винтовочный бронещит в форме конуса. По его кромке располагался магазин для патронов в виде замкнутой гибкой ленты, перемещающейся на шаг при очередном выстреле. Это устройство крепилось под стволом винтовки, обеспечивая солдату хорошую фронтальную защиту при солидном боезапасе. Однако агрегат оказался слишком громоздким. Идти в атаку с таким сооружением было сложно.

Чуть позже изобретатель А.Мендель разработал складной пакет бронепластин, соединенных шарниром и вмонтированных в приклад оружия. Получилось нечто вроде веера, который складывался в походных условиях и раскрывался в случае необходимости, защищая голову стрелка. Эта конструкция была компактной, быстро приводилась в боевое положение, однако затрудняла обзор и прицеливание. Да и пластины «броневеера» сами часто становились причиной ранения, так как плохо «держали» пули.

Уже во время Второй мировой войны конструктор Ф. Виллман создал «универсальный комбайн» для пехотинца. Он представлял собой лопату оригинальной конструкции, которая одновременно служила ножницами для резки колючей проволоки и щитом с бойницей для оружия. Но эффективность этой защиты была весьма низкой. «Комбайн» прикрывал солдата только от фронтального огня и не очень надежно.

В 1946 г. Советская Армия получила модернизированный стальной нагрудник СН-46. Его защитные свойства улучшились за счет наращивания толщины брони до 5 мм и массы до 5 кг. Новый панцирь защищал тело солдата от проникновения 9-миллиметровых пуль немецкого МР 38-40 и 7,62-миллиметровых пуль ППШ на расстоянии до 25 м. Для повышенной гибкости он состоял из трех частей. Возможно, и доныне СН-46 хранится где-то в военных арсеналах.

В послевоенные годы главными заказчиками индивидуальной защиты стали полиция, внутренние войска, специальные подразделения по борьбе с терроризмом и охранные службы.

Российский щит «Витраж» из органопластин и металла способен защитить милиционера от заряда дроби на расстоянии 15 м. Более тяжелые варианты этого щита выдерживают удар пистолетной пули. Среди них - «Модуль-30» и «Модуль-40». Весят они от 5,62 до 9,2 кг. Оба выдерживают обстрел пулями с обычным сердечником из автомата АК-47 и АКМ.

Для штурмовых операций применяется бронещит «Вант». Он перемещается вручную на колесиках и имеет бронеокно для наблюдения и бойницу для ведения огня.

В Соединенных Штатах Америки еще в 1956 г. изобретатель Х. Тифф предложил стальной жесткий переносной бронещит, спроектированный по типу панциря краба. В собранном положении он закрывал человека с головы до ног с трех сторон, а в разобранном - умещался в обыкновенном чемодане. При необходимости все три секции щита телескопически раздвигались одним движением. Внутри «краба» были предусмотрены места для индивидуальной аптечки, защитных чулок (на тот случай, когда пришлось передвигаться по битому стеклу или камню), респиратора.

В России применяются также малогабаритные средства защиты: «Дипломат», «Папка» и «Планшет». Они используются службой охраны.

«Папка» весит около 8 кг и почти не отличается от обычных портфелей. Ее достаточно поднять на уровень головы и опустить одну из ручек. «Папка» мгновенно превращается в щит, способный закрыть голову и туловище.

Примерно так же устроен «Планшет». Но носят его на широком ремне через плечо. В случае опасности он быстро раскрывается и выдерживает удары пуль с 5 м. А через окошечко из бронестекла можно следить за действиями противника и корректировать огонь своего оружия.

Бронежилеты различных образцов, каски и шлемы широко используются в армии и других силовых структурах России, применяются в «горячих точках», и работы по их совершенствованию продолжаются. Таким образом, древние щит и доспехи, постоянно совершенствуясь, продолжают жить. И, судя по всему, их эволюция еще долго не завершится, ибо «у жизни со смертью еще не окончены счеты свои».