Претенденты очень сильно отличаются друг от друга: совсем новые современные учебные заведения и школы с двухвековой историей, школы с многотысячным ученическим составом и сельские школы, где учатся несколько десятков учеников, лицеи для одаренных детей и специализированные интернаты для инвалидов.

Несмотря на то, что для подачи материалов на всероссийский этап «Лучших школ России» участникам было предложено воспользоваться почтой, большая часть конкурсантов предпочла лично доставить заявки. Работы поступали нескончаемым потоком вплоть до последней минуты приема документов. Конкурс проходит по десяти номинациям. Особым интересом пользуются такие направления конкурса, как «Школа профессиональной карьеры», «Школа педагогического поиска», «Школа успеха».

Несмотря на внушительный список обязательных документов, некоторые директора школ сочли нужным добавить примеры творческих работ учащихся: картины, открытки, вышивки. Наиболее оригинальное творение - банка маринованных огурцов, присланная школьниками из Московской области. Изделия школьников можно будет увидеть в апреле на Российском образовательном форуме, где будут объявлены имена победителей конкурса. Форум стартует 21 апреля и позволит всем желающим высказать собственное мнение о финалистах.