Министерство народного просвещения Российской империи, учрежденное 8 сентября 1802 года, стало первым в ряду общероссийских образовательных ведомств. Его первым руководителем стал граф П.В. Завадовский. В ведение министерства долгое время входили не только университеты и другие учебные заведения, но и Императорская академия наук, Российская академия (занимавшаяся словесностью и другими гуманитарными проблемами), народные библиотеки, музеи, различные общества по распространению знаний, а также типографии, издание периодических сочинений и даже цензура.

В 1811 году при министре А.К. Разумовском было подготовлено и принято «Общее учреждение министерства», определившее систему отношений его структурных частей между собой и с другими государственными учреждениями. Основные принципы организации министерства просуществовали до самой революции. Вот только цензуру в 1863 году при министре А.В. Головнине передали в ведение Министерства внутренних дел. Стоит, однако, упомянуть, что в конце XIX - начале XX века у министерства появляется мощный конкурент в области начального образования. Сеть церковно-приходских школ, подчинявшихся непосредственно Святейшему синоду, постепенно охватила всю страну. Особую роль в их развитии и государственном финансировании с 1884 года играл обер-прокурор синода К.П.Победоносцев.

Временные правительства 1917 года мало что успели изменить в управлении российским просвещением. Но последовавшая в 1918 году большевистская реформа была поистине радикальной. Министерство народного просвещения было ликвидировано. Созданный на его обломках Народный комиссариат просвещения РСФСР во главе с А.В. Луначарским поставил под жесткий государственный и партийный контроль все типы учебных заведений тогдашней России: государственные, частные, общественные, земские, церковные. В 1920-х годах этот орган контролировал по сути все культурно-гуманитарные сферы: образование, библиотечное дело, книгоиздательство, музеи, театры и кино, клубы, парки культуры и отдыха, охрану памятников архитектуры и культуры, творческие объединения, международные культурные связи... Но лишь на территории РСФСР. В союзных республиках СССР были учреждены собственные «республиканские наркомпросы».

В 1930-е годы из ведения Наркомпроса РСФСР изъяли науку и высшее образование (за годы советской власти они переменили множество «хозяев» в ранге государственных комиссий, комитетов и отраслевых министерств), а в 1946-м при наркоме В.П. Потемкине его вновь переименовали в Министерство просвещения РСФСР. Соответствующее союзное ведомство было создано лишь в 1966 году.

Новый виток эволюции российских образовательных ведомств начался в 1990-1991 годах. Какое-то время они развивались «двумя колоннами». Министерство просвещения РСФСР, включив в себя некоторые союзные органы, поначалу превратилось в Министерство образования РФ, потом в Министерство общего и профессионального образования РФ (1996-1999), и наконец, снова в Министерство образования РФ (1999-2004).

За высшую школу и науку в постсоветской России вначале отвечало единое Министерство науки, высшей школы и технической политики РСФСР (1991 - 1993), расколовшееся потом на Министерство науки и технической политики РФ (1993 - 2000) и Государственный комитет РФ по высшему образованию (1993-1996). Госкомвуз в 1996-м влился в Минобразование, а Миннауки на рубеже тысячелетий превратилось в Министерство промышленности, науки и технологий РФ (2000-2004).

Сегодня два министерства съезжаются под единую федеральную «крышу». Но все новое - это лишь хорошо забытое старое. Достаточно объединить вновь созданное ведомство с его «близнецом», отвечающим за культуру и массовые коммуникации, и мы в полном объеме восстановим полномочия «имперского» Министерства народного просвещения образца 1802 года. Правда, на значительно меньшей территории.