Наравне со всеми они подали заявки на всероссийский конкурс, объявленный в декабре 2008 года. Школьникам в возрасте от 15 до 18 лет предлагалось ответить на вопросы анкеты. Статус учебного заведения был не важен, в конкурсе могли принимать участие все. Ученики гимназий с усиленным преподаванием каких-либо предметов и воспитанники детских домов, ребята, живущие в городах и селах, учащиеся в общеобразовательных и коррекционных школах. Обязательным условием было одно - наличие опыта путешествий. И требовалось, чтобы претенденты участвовали в региональном этапе Всероссийской массовой гонки «Лыжня России-2009» или подобных соревнованиях.

В адрес жюри пришло более пятидесяти заявок. Рассматривали их президент «Лиги здоровья нации» Лео Бокерия, директор клуба «Приключение» Дмитрий Шпаро и заведующий кафедрой физического воспитания МИСиС Александр Буслаков. Возглавлял комиссию заместитель министра спорта, туризма и молодежной политики РФ Геннадий Алешин. Они отобрали 20 кандидатов. С 19 марта по 2 апреля девчонки и мальчишки тренировались в молодежном лагере «Большое Приключение». Там, в Карелии, под руководством мастера спорта профессора Буслакова прошел финальный этап отбора.

Первая молодежная полярная экспедиция состоялась весной 2008 года и была посвящена 100-летию открытия Северного полюса. Это вторая подобная акция.

Удивительное место - полюс. Все меридианы сходятся здесь в одной точке. Из-за этого феномена самые современные навигационные приборы впадают в ступор и отказываются определять местоположение. С этим неповиновением в других обстоятельствах безотказных GPS ребятам пришлось столкнуться в момент, когда они были как никогда близки к заветной цели. Растерянно метались, пару метров сюда, несколько шагов в сторону - где же именно центр, определяющий начало отсчета? Вычислили, успокоились и гордо водрузили флаги: российский триколор, стяг Москвы и регионов, откуда они родом, - Чувашской Республики и Республики Мордовия, Псковской, Свердловской и Томской областей. Там же полыхнул алым под лучами незаходящего солнца и флаг «Учительской газеты».

А стартовала команда с российской дрейфующей станции «Барнео». Координаты на приборах показывали 89 градусов северной широты, 150 градусов восточной долготы. Идти предстояло 110 километров.

Четко распределили обязанности. Кто-то на день становился дежурным, кто-то лидером, указующим путь. Ответственный за порядок в хозяйстве вставал пораньше, кипятил воду, наполнял термосы. Первый, второй, третий, тридцать шестой... Ведь «очень нужно пройти четыре четверти пути». И заливал сублимированные продукты, чтобы они превратились во вкусные блюда.

- Я увидела, как Матвей ест овсянку с мясом, - вспоминает Надежда Куреленок, - и тоже захотела попробовать. Оказалось, вкусно. Никогда бы не подумала, что такое мне сможет понравиться, и на тебе, пожалуйста, - мое любимое яство!

А юный навигатор вел за собой, принимал решения. Матвей Шпаро и Борис Смолин дали возможность почувствовать каждому из своих спутников, что груза ответственности бояться не надо, что любой может оказаться и капитаном, и юнгой, главное, будучи тем или другим, серьезно отнестись к своим обязанностям. И во всем помогать друг другу.

Может быть, непривычные роли, в которых оказывались путники, или застывшая навсегда в зените Полярная звезда своими особыми чарами обострили в ребятах тягу к долгим философским беседам под полуночным неторопливым солнцем.

- Ощущаю ли я себя героем? - препарировал свои потаенные амбиции Сергей Ломов. - Не думаю. Но сильнее я себя почувствовал, что-то изменилось во мне, я стал себя уважать.

- По возвращении в Москву меня ожидает ЕГЭ, - вернулась с небес на землю Полина Меркушова. - Страшно! Холод и усталость не так пугают, как вопросы экзамена...

- Эгоизм, - вдруг вспомнила что-то наболевшее Куреленок, - я и забыла здесь об этом понятии. Зато прекрасно помню, как Тане стало нехорошо, она и сказать-то ничего никому не успела, а мальчишки вызвались помочь ей с поклажей.

Вечные вопросы, подростковые переоценки ценностей. Они учились в этом нелегком походе слышать друг друга. И учился вместе со всеми шестнадцатилетний Владимир Дзекунов, воспитанник коррекционной школы-интерната №22 Москвы. Кто сказал, что недуг выключает тебя из социума? Есть вещи поинтереснее, чем упиваться своей немощью. Езда на мотороллере, спортивное ориентирование, овладение премудростями циркового искусства. Мир многообразен и населен удивительными, веселыми и интересными людьми, желающими с тобой общаться. И обладающими даром не растеряться перед опасностью.

Елисей Третьяков чуть было не ушел под воду. Такое случается даже с опытными походниками. Дмитрий Шпаро вспоминал как-то, что из подобной ситуации он вытащил себя, словно Мюнхгаузен. Правда, тянуть себя и коня из болота при помощи косицы не пришлось, но заставить приподнять тело и совершить прыжок спиной удалось. Третьяков же догадался распластаться ангелом на льдине и унести центр тяжести от рискованного места.

Анатолий Пучков слыл в Томске неплохим спортсменом. В экспедиции он не раз вспомнил добрым словом своих тренеров, прививших ему качества, необходимые для преодоления трудностей.

- Славные ребята, - делились впечатлениями о своих подопечных Шпаро и Смолин. - Но хочется, чтобы они были не только открытыми, добрыми, сильными, но и более восприимчивыми к прекрасному. А это могут дать лишь книги.

До следующей их совместной встречи юные лыжники обещали прочитать «Маленького принца» Антуана де Сент-Экзюпери, «Англичане на Северном полюсе. Приключения капитана Гаттераса» Жюль Верна, «Двух капитанов» Вениамина Каверина и «Белое безмолвие» Джека Лондона.

Директор детского дома Александр Федотов приехал из Рузаевки, что в Республике Мордовия, встречать свою воспитанницу Татьяну Кузнецову в Москву. Она побывала в сердце Арктики, а он и его коллеги все это время переживали за нее: как там наша девочка?

Они написали себе письма. Вернутся домой и получат собственные послания с самыми важными своими осознаниями, навеянными романтикой дальнего странствия, бело-голубыми просторами, величественными грядами торосов и сверкающими, как драгоценные камни под лучами холодного солнца, бескрайними снежными полями.