Николай Егорович Жуковский родился 17 января 1847 года в селе Орехово Владимирской области в семье инженера. Учась в гимназии, он мечтал стать инженером-путейцем. Однако этого не позволяли ограниченные средства родителей.

По окончании гимназии Николай Жуковский поступил в Московский университет на физико-математический факультет по специальности «прикладная математика». После окончания университета в 1868 году он начинает работать преподавателем физики в гимназии, затем - математики в Императорском московском техническом училище (ныне МГТУ имени Баумана), с которым впоследствии связал свою жизнь.

С 70-х годов XIX века Николай Жуковский начал разрабатывать теорию поведения в воздухе судов, которые были тяжелее воздуха. Изучал лобовое сопротивление крыльев при различных формах крыла и аэродинамическую подъемную силу крыла самолета.

При этом Жуковский продолжал успешно преподавать в ИМТУ и, по отзывам современников, был великолепным лектором. 1878 год ознаменовался для Николая Егоровича тем, что для него при ИМТУ была создана собственная кафедра теоретической механики. В апреле 1882 года Жуковский защитил диссертацию в Московском университете на получение докторской степени в области прикладной математики.

И уже в 1887 году Жуковский получает должность штатного профессора по кафедре аналитической механики в Московском высшем техническом училище. Профессор участвует в большинстве российских и даже международных научных конференций. В своих работах Жуковский, подобно Жюлю Верну, предсказал некоторые явления, еще не известные зарождающейся авиационной науке. Например, в 1892 году в первой своей научной работе по динамике полета он теоретически предсказал возможность «мертвой петли». На практике же эта петля была выполнена лишь через 21 год.

В 1905 году заслуги профессора Жуковского были признаны избранием его президентом Московского математического общества. А в 1909 году профессор основал в ИМТУ студенческий воздухоплавательный кружок. Среди его учеников были студенты, ставшие впоследствии выдающимися отечественными авиаконструкторами: Андрей Туполев, Борис Стечкин, Павел Сухой, Владимир Ветчинкин. Работы же Николая Егоровича в области аэродинамики стали источником основных идей, на которых строится авиационная наука.

При активном участии Николая Жуковского были созданы Центральный аэрогидродинамический институт (ЦАГИ) и Военно-воздушная инженерная академия, которая ныне носит имя Жуковского. Сам Владимир Ленин назвал профессора «отцом-основателем русской авиации». В ознаменование 50-летия научной деятельности профессора и больших заслуг в 1920 году была основана премия его имени за лучшие труды по математике и механике.

Семнадцатого марта 1921 года профессора Николая Егоровича Жуковского не стало.