В преддверии XX века ученые обнаружили, что гены располагаются в хромосомах. В первой половине прошлого века удалось выяснить структуру и основные свойства клетки. Было установлено, что одна из нуклеиновых кислот, ДНК, представляет собой чрезвычайно большую молекулу, состоящую из структурных единиц, названных нуклеотидами, каждый из которых содержит азотистые основания. В 1944 году американский биолог Освальд Авери доказал, что гены состоят из ДНК. Однако ни структура, ни функция молекулы известны не были.

Позднее исследователи Морис Г.Ф. Уилкинсон и Розалин Франклин провели рентгеноструктурный анализ молекул дезоксирибонуклеиновой кислоты. Выяснилось, что они представляют собой двойную спираль, напоминающую винтовую лестницу. Полученные данные подтолкнули американского молекулярного биолога Джеймса Девея Уотсона и английского специалиста в области молекулярной биологии Фрэнсиса Харри Комптона Крика к определению структуры ДНК. В марте 1953 года Уотсон и Крик из шариков, кусочков картона и проволоки создали трехмерную модель молекулы ДНК - хорошо знакомую нам двойную спираль, состоящую из двух цепей дезоксирибозофосфата, соединенных парами оснований аналогично ступенькам лестницы.

В 1962 Фрэнсис Крик, Джеймс Уотсон и Морис Уилкинсон разделили Нобелевскую премию по физиологии и медицине «за открытия, касающиеся молекулярной структуры нуклеиновых кислот и их значения для передачи информации в живых системах». С тех пор человека не покидала мечта расшифровать ДНК. За это время были раскодированы геномы многих микроорганизмов и многоклеточных существ - от вредных бактерий до червей и грызунов.

Десять лет назад ученые прогнозировали, что геном будет полностью расшифрован к 2025 году. Но, возможно, уже в этом году группа ученых также получит самую престижную научную награду за расшифровку генома человека.

Сотни специалистов из Великобритании, Германии, Китая, Франции, США и Японии в течение двенадцати лет бились над загадкой ДНК (а это почти три миллиарда букв генетического кода) и закончили исследования на два года раньше запланированного срока. Благодаря расшифровке ДНК медики, ученые, биологи уже в ближайшем будущем смогут найти причины возникновения диабета, экземы, лейкемии, рака, заболеваний сердечно-сосудистой системы и многих других болезней.