Эпифан приказал жителям Иудеи впредь поклоняться только греческим богам, под страхом смертной казни запретил им основные религиозные обряды (обрезание, соблюдение праздников и кашрут), на повсеместно устроенных алтарях они должны были приносить в жертву свиней. Всякое насильственное действие вызывает противодействие. В результате в Иудее вспыхнуло восстание, организованное членами одной из семей из рода хамонеев. Глава этой семьи Матитьягу и его сыновья, возмущенные положением, в котором находился еврейский народ, покинули город и укрылись в горах Эфраима, куда к ним стали стекаться все бежавшие от царских преследований евреи. Борьба была ожесточенной, кровопролитной, но греческое войско было уничтожено, эллины выброшены из Иудеи, более 200 лет еврейское государство оставалось независимым. Свершилось чудо - маленькое войско победило огромное войско, в борьбе за правое дело ему явно помогла рука Всевышнего.

25 числа месяца кислева, освободив Иерусалим, еврейские воины вошли в святой храм, оскверненный греко-сирийскими поработителями-язычниками, и принялись его очищать. Но в храме они нашли только один сосуд с очищенным оливковым маслом для зажигания меноры-семисвечника. Однако случилось чудо: этого масла хватило ровно на 8 дней, которые были нужны для приготовления чистого ритуального масла. Теперь, тот, кто празднует Хануку, в течение восьми дней зажигает ханукальные свечи. В канун первого дня одну, в канун второго - две и так далее. Свечи устанавливаются справа налево, а зажигаются слева направо. Зажженные свечи должны гореть не менее получаса после наступления темноты. В Хануку принято давать детям немного денег, чтобы приучить их делиться с нуждающимися. В память о чуде на Хануку едят пончики и оладьи, жаренные в масле.

Само слово «Ханука» имеет два объяснения. Во-первых, его можно перевести как «освящение». Во-вторых, его можно разделить на две части: «хану» - остановились и «ка» - 25-го. Действительно боевые действия во II веке до нашей эры остановились 25 кислева, ставшего первым днем празднования Хануки, но отмечают его по лунному календарю. Слово «Ханука» - однокоренное со словом «хинух» (воспитание). Одна из главных идей Хануки - воспитание, причем не одного ребенка, а целого народа. Ханука напоминает евреям о милости, оказанной Всевышним их отцам, а отцы удостоились разных чудес потому, что были готовы отдать жизнь за свободу, за то, чтобы прославлять Всевышнего и исполнять его заповеди. Это великий педагогический урок Хануки.

Есть еще один аспект этого праздника. Восстание хасмонеев было необычным для того времени. Ведь евреи взялись за оружие не для того, чтобы свергнуть не угодного им правителя, они восстали и предпочли умереть, но не отречься от своей веры. Право человека придерживаться своей веры называется свободой совести. Восстание хасмонеев было первым в истории человечества восстанием за свободу совести, за право иметь собственные религиозные убеждения.