Согласно официальной статистике, 50 лет назад «Тихий Дон» посмотрели 47 млн зрителей. Побить этот зрительский рекорд в тот год не удалось больше никому. В том же 1958 году картина была удостоена «Хрустального глобуса» на Международном кинофестивале в Карловых Варах, а на Международном смотре фестивальных фильмов в Мексике лента получила диплом «за эпическую высокохудожественную форму выражения народной трагедии, за прекрасный артистический ансамбль и высокое качество цвета».

И это при том, что судьба фильма «Тихий Дон» была отнюдь не тиха. Впервые Герасимов задумал экранизировать эту эпическую сагу еще в 1939 году, но в постановке ему было отказано: несмотря на то что Шолохов был осыпан «высшими милостями», отношения между писателем и вождем были весьма натянутыми, а его героя Григория Мелехова беспрестанно обвиняли в том, что он «донской Гамлет» или «гамлетианствующий казачок». Разрешение на съемку было получено лишь через три года после смерти Сталина - в 1956-м. Шолохов лично читал сценарий и остался им весьма доволен.

Приступая к работе над картиной, Герасимов хотел понять главное: кто он - Григорий Мелехов? Ведь у каждого поколения на этот вопрос свой ответ.