Основан он был «главным писателем» соцреализма Максимом Горьким как Вечерний рабочий университет для талантливых писателей из среды рабочих и крестьян. С 1936 года вуз носит современное название. Литинституту повезло - он находится в самом центре Москвы, в городской усадьбе, памятнике архитектуры XVIII-XIX веков.

И, наверное, не случайно именно с этим домом связана вся история русской литературы. В 1812 году здесь родился Герцен. В 40-х годах XIX века тут собирался литературный салон, в котором бывали Гоголь, Белинский, Чаадаев, Хомяков, Баратынский. В 20-х годах прошлого века тут на литературных вечерах выступали Владимир Маяковский, Сергей Есенин, Александр Блок. В этом доме жили Осип Мандельштам, Владимир Иванов, Борис Пастернак и Андрей Платонов, который в черные для себя годы работал здесь дворником. И именно здание Литинститута описано в романе Михаила Булгакова «Мастер и Маргарита» под именами «Дом Грибоедова» и «Дом МАССОЛИТа».

Здесь преподавали Константин Паустовский, Константин Федин, Михаил Светлов, Лев Озеров, Лев Ошанин. Из стен Литературного института вышли Роберт Рождественский, Борис Слуцкий, Владимир Солоухин, Юрий Трифонов, Константин Симонов, Эдуард Асадов. Учились здесь и нынешние литературные кумиры - Нина Садур и Виктор Пелевин. Будущие поэты и прозаики, помимо изучения гуманитарных предметов, посещают творческие семинары по прозе, поэзии, драматургии, литературной критике, публицистике. А совсем недавно появился семинар, где свое мастерство смогут оттачивать писатели-детективщики.