В древности встречались такие наименования моря, как Сарматское болото, Скифские пруды. Древние греки называли маленькое море Меотидой, Меотийским озером. Так, древнегреческий историк и географ Полибий, живший в III-II веках до н.э., отмечал, что Меотида представляет собой пресноводное и заболоченное озеро. Римляне за мелководность прозвали его Палюс Меотис (Меотийское болото). Меотами назывались древние племена, обитавшие в I тыс. до н. э. на восточном и юго-восточном побережьях Азова. Кстати, и в более позднее время в названиях отмечались мелководность моря и заболоченность его берегов. Например, Таман (от черкесского «темен» - болото). У местных жителей (скифов) в античную эпоху море было известно как Темеринда - «мать моря». Подразумевалось, возможно, некое старшинство Азова над Черным морем, его материнское гостеприимство и рыбные богатства, кормящие народы, обитавшие по берегам других морей. Кстати, слово «меотида» с древнегреческого переводится как «кормилица». Есть версия, что от названия моря и произошел этноним «меоты».

Описание нашего Азова можно встретить в трудах арабских географов, писателей, путешественников. Причем каждый, кто попадал на его берега, по-своему отмечал в названиях характерность и колорит маленького мелководного моря. Географ начала Х века Ибн-ал-Факих назвал его хазарским именем Самакуш. Космограф ХIII века Ад-Димешки окрестил Азов морем Саксинским - по названию гор, откуда якобы вытекал Дон. Арабский ученый и путешественник Ал-Масуди описал водоем как Румейское море. Персидский писатель конца ХIII века Шериф-ад-Дин Иези именовал море Франкским. Франками персы называли генуэзцев и венецианцев, которые через Азов вели торговлю с восточными странами. Сами же итальянские мореплаватели именовали древнюю Меотиду Маре-Фане. На Руси нынешнее море было известно как Синее. В ХIV-ХV веках его стали называть Сурожским (Судакским). Сурож - древнерусское название Судака, через который богатые купцы-«сурожане» вели торговлю с Византией и итальянскими городами. Вместе с падением или, наоборот, увеличением торгового значения причерноморских городов изменялось и название соседнего моря. После Сурожского его стали именовать Кафинским (Кафой называли Феодосию).

Главное богатство Азова - рыба. Это не могло не отразиться в пестрой азовской топонимике. У скифов море называлось Каргулак - «богатое рыбой». Завладевшие азовским побережьем татаро-монголы, подивившись необычным размерам азовских белуг, осетров, судаков и лещей (их вкус им наверняка тоже пришелся по душе), нарекли море Булук-денгиз (тюркское «балык» - рыба, «денгиз» - море) и Чабак-денгиз («чебаками» на Азове до сих пор называют лещей). Запорожский краевед В.Фоменко считал, что от тюркского «денгиз» произошло несколько искаженное в итальянском произношении название Дзабахское. Такое наименование Азова отмечено на генуэзских портуланах (морских картах) ХVI века.

Современное название море получило по имени торгового центра Азака (нынешний Азов), возникшего в дельте Дона в окрестностях античного Танаиса. Этимологию ойконима относят и к имени половецкого князя Азука, и к этнониму ассы (предки осетин). Однако ближе всего к истине те, которые просто переводят тюркское «азак» как «болотистое место», «находящийся на низменности». Кстати, до ХVII века на многих планах, схемах, лоциях Азовским морем называли его восточную часть (Таганрогский залив), а Меотидой (на картах чаще всего латинскими буквами значилось старинное «Палюс Метис») - всю остальную акваторию.

У народа свое толкование названия моря. В одних селах рассказывают о красавице гордячке Азе, которую парни, обманутые ею, утопили в море, в других ведут речь об Азе-невесте, которая случайно уронила в воду перстень - подарок любимого, кинулась за ним и сгинула в пучине. Есть и такая легенда. У старого рыбака было две дочери - Аза и Золотокосая Песчанка. Однажды Аза вышла на береговой обрыв, который внезапно обрушился в море. Золотокосая Песчанка попыталась спасти сестру, однако тоже была унесена волной. По имени красавицы Азы море было названо Азовским, а множество кос на нем объясняли тем, что вместе с Азой утопилась и ее сестра Золотокосая Песчанка.