В старину Иркутск называли сибирским Санкт-Петербургом. Город оправдывал этот комплимент. Здесь была открыта вторая в России частная картинная галерея элегантного сибиряка, как его называли, Владимира Платоновича Сукачева. Богатый иркутский купец, городской голова, на выставках Петербурга приобретал произведения исключительно русской живописной школы. Свою первую в Сибири галерею он завещал Иркутску. В собрание вошли работы Маковского, Репина, Айвазовского...

В советские годы коллекция музея значительно пополнилась. В настоящее время она составляет более 22 тысяч произведений русского, западноевропейского и восточного искусства. Ныне музей размещается в центре Иркутска в двух памятниках каменного зодчества XIX века и в усадьбе Сукачева. Для выставки в Третьяковской галерее отобрано около 70 первоклассных экспонатов из постоянной экспозиции музея. Демонстрируются редкие церковные деревянные скульптуры XVIII века («Богоматерь и Иоанн Богослов, предстоящие к Распятию»). Основой экспозиции являются полотна отечественных художников XVIII - начала XX века Мясоедова, Репина, Саврасова, Кустодиева, многие из которых происходят из коллекции Сукачева. Представленный «Портрет офицера лейб-гвардии Семеновского полка начала царствования Екатерины II» кисти «русского итальянца» Пьетро Ротари был передан в фонд музея в 1938 году из Третьяковской галереи.