Они носят тельняшки, называют себя курсантами и по полгода проводят на навигационных практиках. Они будущие офицеры и капитаны кораблей, а может, чиновники и депутаты, но свое восхождение по карьерной лестнице начинают с самой нижней ступени. Они простые матросы: штурманы-помощники механика, мотористы-рулевые, те, благодаря кому корабль идет, презрев и шторм, и ветер, и сложные его механизмы работают без перебоя. Служба в армии, в основном, конечно же, на флоте, сначала срочная, а потом, если понравится, то и по контракту, учеба в вузах - военных и гражданских, высокие посты, что для здешних выпускников скорее норма, чем нечто из ряда вон выходящее - все это будет потом. А пока они учатся ходить на речных судах и на судах смешанного плавания (река-море), зарабатывают первые приличные деньги во время навигации и, если поступили в училище после 9-го класса, оканчивают вечернюю школу. Колледжи и мореходки, коих по берегам Волги немало, выпускают из своих стен в основном командный состав, а директор ПУ №28 Аркадий Кравченко и его команда гордятся тем, что готовят настоящих рабочих, простых и честных, которые могут все, ничего не боятся и с честью выдерживают любую качку - и на воде, и на суше.

Каждый год в октябре первокурсники проходят обряд «посвящения», принимают присягу и приносят «клятву речника».

- Раньше церемония проходила на Мамаевом кургане, - вспоминает Аркадий Федорович, директор с тридцатилетним стажем. - 400 человек шли пешком колонной через весь город. Впереди - военный оркестр и машины ГАИ. Эмоциональный накал был такой, что ребята сознание теряли. Несли вахту на Посту №1 в своей морской форме. А потом писали сочинения, что пережили в эти, может, самые торжественные минуты своей жизни. Теперь все, конечно, несколько скромнее, но не менее достойно: от традиций, проверенных временем, не отказываемся. И торжественную линейку проводим, и ветеранов чествуем. Такой же праздник у нас и 1 сентября - с театрализованными представлениями, спортивными состязаниями и с непременным перетягиванием каната. А потом всех первокурсников отправляем на экскурсию по Волге, знакомиться с устройствами кораблей в действии.

Сегодня речное судоходство вновь начинает поднимать голову. Особое внимание на него обратили после трагических событий в Керченском проливе: крушение сразу нескольких судов вынудило власть имущих вспомнить о том, что в былые годы речные корабли даже в водохранилища выпускали по погоде, а теперь они, вопреки всем правилам, в любой шторм аж до Турции ходят. Началось обновление «парка». Идет строительство новых судов, а значит, не за горами и кадровый вопрос. Так что выпускники ПУ №28 без работы не останутся ни в Волжском, ни в соседнем Донском пароходстве.

...Вырастить профессионала - это полдела. Воспитать человека - этим команда Аркадия Кравченко озабочена ничуть не меньше. Заместитель директора по воспитательной работе Александр Суров и методист Галина Ворочкова в два голоса рассказывают о том, как плакал ветеран, которому минувшей осенью курсанты ПУ №28 торжественно вручили письмо-признание, письмо-поклон, в котором благодарили тех, кто выстоял в Сталинградской битве, тем самым позволив и им, молодым людям, появиться на свет. Галина Владимировна бережно хранит все те письма и фотографии, что ее бывшие ученики присылают из армии - с крейсеров, авианосцев, подводных лодок, с Черного, Балтийского и Белого морей.

Хотя вопрос призыва для училища нынче - тема болезненная. С 1 января курсанты с полным средним образованием лишились отсрочки, их будут забирать в армию на общих основаниях.

- Куда мы только не писали, - говорит Аркадий Федорович, - кого только не просили сделать для нас исключение. Дайте ребятам доучиться, они все равно потом пойдут в армию, на флот, но это будут уже не дети, а профессионалы. А то что же это получается: от нас их на полпути забирают, и в армии за год вряд ли чему научат. Какая же бесцельная трата государственных средств... Вот и сейчас мы не можем взять на «Палладу» тех, кто пришел к нам после 11-го класса, потому что им весной уже в армию. Несправедливо! Выходит, что нас одной рукой награждают, а другой - лучшие начинания губят на корню...