По действующему законодательству основные программы высшего образования могут быть реализованы непрерывно и по ступеням: «бакалавр», «дипломированный специалист» и «магистр». Однако соотношение между ступенями, как и условия перехода с одной на другую, законом не установлены.

В законопроекте, внесенном правительством, бакалавриат и магистратура или подготовка специалиста рассматриваются в качестве самостоятельных уровней высшего образования с отдельными госстандартами. На специалиста придется учиться 5 лет, на бакалавра - от 3 до 4 лет в зависимости от направления подготовки, на магистра - еще два года, причем в магистратуру предусмотрен конкурсный прием. Для некоторых направлений подготовки и специальностей (например, медицинских) могут быть установлены иные нормативные сроки обучения. Их перечень будет утверждать правительство.

По словам председателя Комитета по образованию и науке Николая Булаева, принятие закона - это требование времени, однако у комитета есть ряд вопросов, ответы на которые предстоит найти в ходе подготовки проекта ко второму чтению. Один из них - нормативные сроки обучения по программам бакалавриата. По мнению комитета, они должны составлять не менее четырех лет.

Закон предполагается ввести в действие с 1 сентября 2007 года. «Но это не значит, что с этого числа мы полностью перейдем на новую систему, - пояснил Булаев. - Те, кто уже поступил в вузы, и те, кто поступит в них этим летом, будут учиться по старым правилам. У исполнительной власти есть время до лета следующего года для принятия необходимых нормативных актов, прежде всего новых государственных образовательных стандартов».