В гимназии Катаев всерьез увлекся литературой, начал писать стихи. В юности вместе с Юрием Олешей и Эдуардом Багрицким Катаев входил в кружок одесских поэтов «Зеленая лампа».

В 1915 г., не окончив гимназию, записался добровольцем в артиллерию. Был ранен, награжден Георгиевским крестом и офицерской шашкой «За храбрость». В Гражданскую войну командовал батареей.

В 1920-е гг. работал в Одессе в ЮгРоста и в Москве в Главполитпросвете. Коллегами-друзьями Катаева по газете «Гудок» были «самые веселые и едкие люди» - Юрий Олеша, Михаил Булгаков, Илья Ильф и младший брат Евгений Катаев (литературный псевдоним - Петров).

Любопытно, что идею знаменитых «Двенадцати стульев» Ильфу и Петрову - другу и брату - подарил Катаев.

Фельетоны Валентина Катаева в те годы печатались за подписью «Старик Саббакин». Известность ему принесла злободневная повесть «Растратчики». М. Горький и О. Мандельштам похвалили повесть, а К. Станиславский предложил сделать из нее пьесу, чтобы поставить во МХАТе.

Параллельно с сатирой в своем творчестве писатель развивал и другую тему - жизнеутверждающую. Одно из таких произведений - рассказ «Родион Жуков» - о матросе-бунтаре с броненосца «Потемкин». В нем есть мотивы, которые развиты в повести «Белеет парус одинокий».

В 1921 г. Катаев работал в Харькове, был секретарем журнала «Коммунарка Украины», писал пьесы, фельетоны, статьи, рассказы.

В 1922 г. переехал в Москву, работал секретарем в журнале «Новый мир». Как корреспондент «Гудка» много путешествовал по стране. После поездки на Магнитострой, взяв в название строчку из «Марша времени» В. Маяковского, написал роман-хронику «Время, вперед!» о строительстве Магнитогорского металлургического комбината и в не меньшей мере - о «строительстве» человека, его души, нравственном совершенствовании.

Герои романа не могли, как говорил автор, доверять простому механизму часов такую драгоценную вещь, как время. Ведь время им нужно для созидательной работы. Труд для них - битва, на строительстве они чувствуют себя, как на фронте, в новую смену вступают, как в сражение. Особенности романа характерны и для последующих произведений Катаева.

Повесть «Белеет парус одинокий» (1936 г.) была расценена как оптимистический роман. Она посвящена революционным событиям 1905 г. в Одессе, участию детей в них. По мнению Ираклия Андроникова, «Белеет парус одинокий» был и навсегда останется одной из тех замечательных книг, которые обошли земной шар и проникли в множество сердец. Воссозданные в повести события становятся общечеловеческой школой нравственного возмужания.

Название повести перекликается со стихотворением М.Ю. Лермонтова «Парус», в котором выражено стремление к свободе: «А он, мятежный, просит бури, как будто в бурях есть покой».

В повести автор рассказывает историю взаимоотношений двух мальчишек-друзей Пети и Гаврика, сблизившихся во время революционных событий 1905 г., связанных с восстанием на броненосце «Потемкин». Наряду с историей двух мальчиков описана история матроса Родиона Жукова с корабля «Потемкин».

Повесть «Белеет парус одинокий» стала первой частью тетралогии «Волны Черного моря», которую Катаев завершил в 1961 г. В 1937 г. Катаев создал повесть «Я, сын трудового народа...». Его произведения, утверждавшие идеалы патриотизма и гражданственности, сыграли свою роль в воспитании поколения, на долю которого выпали испытания Великой Отечественной.

Во время войны Валентин Катаев был военным корреспондентом Совинформбюро, его материалы печатали газеты «Правда» и «Красная звезда». Участвовал в боях под Ржевом, за Орел.

В 1942 г. он написал рассказы «Третий танк», «Флаг», а в 1945 г. повесть «Сын полка». Ее герой - 12-летний Ваня Солнцев, у которого война отняла родителей, родной дом, становится смелым разведчиком, мстит фашистам за свое и народное горе.

В 1946 г. по сценарию Катаева создан фильм «Сын полка», в 1947 г. - пьеса. За повесть автор получил Государственную премию.

Возвращению фронтовика с войны посвящена пьеса «Отчий дом». В ней - и страдания, принесенные войной, и воспоминания о счастливом прошлом, и энергичная работа по восстановлению народного хозяйства, картины послевоенной жизни.

В рассказе Катаева «Флаг» даны примеры подлинного патриотизма, мужества и героизма защитников осажденного форта, показана сила советских людей. Его сюжет взят из действительности. Защитники крепости окружены. У них нет боеприпасов, продовольствия. Положение безнадежно. Они геройски погибают. Но писатель в рассказе показал моральное превосходство, победу духа наших солдат и моральное убожество гитлеровцев.

Защитники форта не сдались, они перебили немало врагов, уничтожили все орудия и вместо требуемого врагами белого подняли сшитый из многих кусков алый флаг - знак победы.

Войне посвящен и роман Катаева «За власть Советов» (другое название «Катакомбы»), в котором автор рассказал о борьбе одесских подпольщиков против оккупантов.

После войны писатель продолжал работу над пьесами «День отдыха», «За власть Советов», «Самозванец по неволе», «Случай с гением», «Цветик-семицветик» и другими.

Его пьесы ставили многие театры в нашей стране и за рубежом. На либретто по повести «Я, сын трудового народа...» С. Прокофьев написал оперу «Семен Котко».

По сценариям Валентина Катаева были поставлены художественные фильмы «Страницы жизни», «За власть Советов», «Безумный день», «Поэт». Мультипликационный фильм Катаева «Цветик-семицветик» был отмечен на международном кинофестивале премией за лучший детский фильм.

В послевоенные годы Валентин Катаев продолжал заниматься активной литературно-общественной деятельностью, был главным редактором популярного во всей стране журнала «Юность», его избирали членом правления Союза писателей СССР.

Огромный интерес читателей вызвали романы Катаева «Хуторок в степи» (1956 г.), «Зимний ветер» (1960 г.).

Еще в 1930-е гг. повесть «Белеет парус одинокий» характеризовали как книгу и для детей, и для взрослых. Столь же широкому кругу читателей адресованы и книги «Волны Черного моря», как стала называться тетралогия «Белеет парус одинокий», «Хуторок в степи», «Зимний ветер», «За власть Советов» («Катакомбы»).

В последнее двадцатилетие своей жизни Валентин Катаев написал книги, которые пользовались большой популярностью читающей публики: «Святой колодец», «Трава забвенья», «Алмазный мой венец», «Разбитая жизнь, или волшебный рог Оберона».

Творческое наследие Катаева богато и разнообразно. Писатель, создавший замечательные книги в возрасте около восьмидесяти и даже почти в девяносто лет, - нечастое явление в истории литературы.

Валентин Катаев был не только прекрасным писателем, но и энергичным общественным деятелем. Его произведения многократно переводили на иностранные языки. Их романтика увлекала не одно поколение читателей.

Однажды, прогуливаясь по своим ежедневным маршрутам, Валентин Катаев сказал собеседнику: «Вчера читал в газетах о возвращении на земную орбиту кометы Галлея. Мне было тринадцать лет, когда она пришла к нам из мирового пространства. Теперь я глубокий старик, но все равно с интересом жду новой встречи». Это замечание свидетельствует, что до последних дней жизни писатель сохранил пытливый интерес к окружающему миру.

Он ушел из жизни, немного не дотянув до своего

80-летнего юбилея, 12 апреля 1986 г. А произведения Катаева и их герои продолжают жить в нашей литературе и творить добро, формируя сознание читателей, взращивая в их душах лучшие нравственные качества.

Людмила БОНДАРЕВА, преподаватель литературы, Рубцовск, Алтайский край