Николай Жуковский родился 12 января 1847 г. недалеко от Владимира. В 1857 г. поступил в московскую гимназию. В 1864-м окончил ее с серебряной медалью и был принят на математическое отделение физико-математического факультета Московского Императорского университета. В августе 1870 г. стал преподавателем физики во Второй московской женской гимназии, в январе 1871-го - преподавателем, а осенью того же года - доцентом кафедры в Императорском техническом училище (ныне МГТУ имени Н.Э. Баумана).

В октябре 1876 г. Жуковский защитил магистерскую диссертацию и с 1877-го стал членом Политехнического общества инженеров, действительным членом Математического общества, в октябре 1879 г. - сверхштатным профессором механики в техническом училище. В 1882 г. защитил докторскую диссертацию и получил степень доктора прикладной математики.

С 1885 г. Жуковский начал преподавание в Московском университете, вел курс нового предмета - гидродинамики. В 1886 г. стал экстраординарным профессором механики, участвовал в создании «Механического кабинета» Московского университета, превращенного впоследствии в механическую лабораторию.

В 1886 г. он стал штатным профессором кафедры аналитической механики технического училища.

В круг научных интересов Жуковского входили исследования по гидромеханике, гидравлике, гидродинамической теории смазки, теории движения грунтовых вод, теории упругости, механике твердого тела, небесной механике, теории горения, дифференциальным уравнениям, решение задач о форме судов, об артиллерийских снарядах и многое другое. В его профессиональных интересах проявилась черта, характерная для всей его научной работы - тяготение к технике. Он был одним из ученых-механиков, сыгравших большую роль в решении технических и прикладных задач методами математической физики. Полученный теоретический результат стремился приложить к решению конкретной задачи, обладал умением выбрать модель явления, сохраняющую важные его свойства и позволяющую довести исследование до конца. Жуковский любил говорить, что «механика есть искусство выражать задачи о движении уравнениями, которые до конца интегрируются».

В 1895 г. исполнилось 25 лет служебной деятельности Жуковского. По тогдашним порядкам следовало уходить в отставку по выслуге лет. Но он, желая продолжать работу, подал прошение на высочайшее имя, и в августе 1895 г. ему было разрешено остаться на службе в университете и техническом училище.

В те годы Жуковский стал заниматься проблемами механики полета в воздухе. Результаты исследований поставили его имя в ряд основоположников аэродинамики. Впрочем, проблемами полета на аппаратах тяжелее воздуха Жуковский начал интересоваться еще раньше. Он собирал всевозможные летающие модели, воздушные змеи, заводные бабочки и прочее, был знаком с одним из пионеров авиации, немецким инженером Отто Лилиенталем, осенью 1895 г. присутствовал при его полетах и получил от Лилиенталя экземпляр крыльев, которые впоследствии были переданы в Музей авиации.

В сентябре 1900 г. Жуковский участвовал в Воздухоплавательном конгрессе в Париже, совершил полет на воздушном шаре. Осенью 1906 г. ездил на Воздухоплавательный съезд в Милан.

В 1902 г., когда исполнилось 30 лет научно-педагогической деятельности Жуковского, он вновь получил разрешение остаться на службе с сохранением содержания.

В начале XX века Жуковский приступил к систематическим опытам по движению крылообразных тел в воздухе. В 1902 г. создал в механической лаборатории Московского университета одну из первых аэродинамических труб - «галерею для искусственного потока воздуха». В 1904 г. в Кучино под Москвой был открыт богато и разносторонне оборудованный аэродинамический институт, созданный

Д.П. Рябушинским на его личные средства при консультационном участии Жуковского.

В 1910 г. построены аэродинамические трубы в техническом училище. Начались систематические исследования величины подъемной силы и зависимости ее от формы обтекаемых тел. В Кучинском институте велись измерения подъемной силы на воздушных змеях и моделях в аэродинамической трубе. В результате этих работ осенью 1904 г. у Жуковского появилась мысль о влиянии циркуляции (гидродинамической характеристики плоского обтекания тел) на величину подъемной силы, о том, что при обтекании воздухом крыла подходящей формы под крылом образуется сжатие воздуха, а над ним - разрежение, в результате чего возникает подъемная сила.

В опубликованной в 1907 г. статье «О присоединенных вихрях» Жуковский ввел новый тип потенциального течения - с циркуляцией. Для него характерно образование сил, действующих перпендикулярно набегающему потоку. Жуковский дал простую формулу расчета силы такого рода по величине циркуляции скорости потока и плотности жидкости.

Вопрос об определении величины циркуляции был решен приблизительно одновременно в Германии В. Куттой и независимо от него - в России учеником Жуковского Чаплыгиным для крыльев, имеющих острую заднюю кромку.

Педагогические идеи Жуковского нашли выражение в многочисленных курсах лекций, которые отличались простотой, геометрической наглядностью, конкретностью и ясностью изложения. Теоретические основы воздухоплавания, преподаваемые им в техническом училище в 1910 г., впервые в мировой литературе содержали систематическое изложение теории подъемной силы крыла, основанной на учете циркуляции скорости.

В январе 1911 г. был торжественно отпразднован

40-летний юбилей профессорской деятельности Жуковского. Он получил орден на Владимирской ленте, звание действительного статского советника. Политехническое общество присвоило ученому и педагогу почетное звание с вручением большого нагрудного золотого инженерного знака. Пришли поздравления из европейских научных центров - Оксфорда и Сорбонны.

С началом Первой мировой войны Жуковский вел различные исследования для военных нужд, руководил Авиационным расчетно-испытательным бюро, работал в Комиссии чугунных снарядов (предполагавшихся к использованию вместо стальных) над определением устойчивости полета снарядов нового типа, участвовал в расчетах зажигательных авиационных бомб. В то время была преобразована в систематические четырехмесячные теоретические курсы организованная еще 1912 году Военная школа авиации, в которой Жуковский читал лекции по курсу аэродинамики и динамике полета. Одновременно он был председателем Отдела изобретений при Московском военно-промышленном комитете.

После октября 1917 г. профессор возглавил работу по созданию двух крупнейших центров развития авиации и укрепления военной мощи нашего Отечества - Центрального аэрогидродинамического института (ЦАГИ) и Военно-воздушной академии, носящих теперь имя Жуковского. Он также продолжал научную работу в лаборатории технического училища, читал лекции в нем и в университете, участвовал в заседаниях Комиссии особых артиллерийских снарядов.

Напряженная работа, тяжелые условия жизни в Москве зимой 1919 - 1920 гг. из-за разрухи, вызванной войной, подорвали здоровье Жуковского. В феврале 1920 г. он заболел воспалением легких, а к концу года - тифом.

3 декабря 1920 г. правительство издало постановление о назначении Жуковскому персональной пенсии, освобождении его от обязательного чтения лекций, установлении ежегодной премии имени Жуковского за лучшие научные труды по математике и механике, издании собрания его сочинений.

17 марта 1921 г. Жуковский скончался и был похоронен в Донском монастыре в Москве.