В 13 лет Матвея Платова определили на службу в войсковую канцелярию. Он участвовал в двух русско-турецких войнах второй половины XVIII в., отличился под Перекопом и при Кинбурне, в 20 лет стал войсковым старшиной и командиром казачьего полка, командовал казаками на Кубанской линии.

По поручению Потемкина в 1788 г. Платов сформировал полк, который отличился при взятии турецкой крепости Очаков. В 1789 г. под Каушанами атака конных егерей и казаков Платова обеспечила победу и падение крепости. За этот успех он получил звание бригадира и пост походного атамана. Затем участвовал в захвате замка Паланка, взятии Аккермана (Белгород-Днестровского) и Измаила под руководством великого Суворова. За это Платов получил чин генерал-майора.

В 1791 г. казачьего генерала вызвали в Санкт-Петербург, представили Екатерине II и причислили ко двору. Через некоторое время он вернулся на Дон, в 1796 г. в Персидском походе графа Зубова был походным атаманом всех казачьих войск, участвовавших в кампании. Когда скончалась Екатерина II, этот поход был прекращен.

Павел I не любил выдвиженцев покойной маменьки, и в армии начались «чистки». Платова посадили под арест. Хотя суд виновным его не признал, но постановил лишить чина. Царь распорядился отправить Платова домой и держать под присмотром в Черкасске.

В 1800 г. Платова спешно вызвали в Санкт-Петербург и... заключили в Алексеевский равелин Петропавловской крепости. Но сенатский суд в январе 1801 г. не нашел в его действиях «криминала». Павел I, замыслив поход в Индию, потребовал атамана к себе.

Платов получил командорский крест ордена Святого Иоанна Иерусалимского и приказ вести донских казаков через Оренбург на Индию. Они прошли значительную часть пути, но 23 марта их догнал вестник из столицы: Павел I скончался, и донцы смогли вернуться в родные станицы.

В 1801 г. Платов стал атаманом Войска Донского. Одним из первых дел нового атамана стало перенесение столицы Всевеликого войска Донского из Черкасска, который регулярно затоплялся в половодье, его положение не позволяло развиваться. В 1804 г. Платов и инженер де Волан представили Александру I доклад с планом нового города. Царь согласился. 18 мая 1805 г. казаки закожили Новочеркасск. 19 мая торжественно перенесли туда донскую столицу.

Платов уделял большое внимание развитию образования на Дону. При его участии главное народное училище, открытое в Черкасске в 1793 г., в 1805 г. было преобразовано в гимназию.

В антинаполеоновской кампании атаман командовал всеми казачьими полками. В сражении при Прейсиш-Эйлау в 1807 г. он командовал корпусом. В 1808 г. Платов отправился на Балканы, где шла война с Турцией, возглавил авангард русской армии. В 1809 г. атаман тяжело заболел и вынужден был отправиться на лечение.

В Отечественной войне 1812 г. отдельный казачий корпус под командованием Платова с успехом действовал под Миром, Романовом, Смоленском, в арьергардных боях. В Бородинском сражении Платов возглавил рейд пяти казачьих полков в тыл французского левого фланга, но получил нарекание от Кутузова «за бездействие» и остался без награды. Казаки Платова не раз отличались и при преследовании наполеоновских войск.

В 1813 г. Платову, который проходил лечение на водах в Чехии, было поручено формирование «летучего корпуса» для действий в тылу неприятеля независимо от основных сил. Этот корпус отличился в знаменитой «Битве народов» под Лейпцигом. В 1814 г. союзники заняли Париж. Наполеон отрекся от престола. Царь Александр I получил приглашение посетить Британию. В его свиту был включен и атаман Платов. Встреча русской делегации была триумфальной. Платова встречали восторженно. На улице его узнавали и приветствовали возгласами, после торжественного богослужения в храме восторженная толпа на руках вынесла атамана на улицу. Оксфордский университет присвоил ему звание почетного доктора права. Именем Платова назвали новый военный корабль. В его честь в Лондоне выбили две медали. В галерее героев антинаполеоновских войн поместили портрет атамана и изображение его боевого коня. Городское собрание Лондона решило преподнести дорогие сабли самым выдающимся фельдмаршалам. Генерал Платов такого звания не имел, но в список включили и его.

Атаман, получивший за заслуги титул графа, вернулся на Дон, занимался обустройством Новочеркасска, налаживал там военное дело и административную службу, народное образование.

Умер атаман Платов 3 января 1818 г., похоронен в Новочеркасске.