Узловым событием войны стало Бородинское сражение, которое состоялось 26 августа (8 сентября по новому стилю). Эта дата отмечается как День воинской славы России.

Событиям 1812 г. предшествовала череда войн Франции в Европе. Наполеон создал огромную армию (около 1200 тысяч человек), в которую вошли войска подвластных Франции государств, развернул силы вторжения в два эшелона. Первый состоял из трех группировок в 444 тысячи человек при 940 орудиях. Левофланговой (218 тысяч человек, 527 орудий) командовал сам Бонапарт. Южнее наступала группировка генерала Э. Богарне (82 тысячи человек, 208 орудий). На правом фланге двигалась группировка под командованием брата императора - Ж. Бонапарта (78 тысяч человек, 159 орудий). План Наполеона состоял в том, чтобы в короткие сроки разгромить русскую армию, овладеть Москвой и навязать России свои условия.

Русские войска представляли собой три армии. Многочисленного, обученного резерва у них не было. В 1-й Западной армии генерала от инфантерии М.Б. Барклая де Толли было 6 пехотных, 2 кавалерийских и 1 казачий корпус общей численностью около 128 тысяч человек при 558 орудиях. Во 2-й Западной армии генерала от инфантерии П.И. Багратиона - 2 пехотных и 1 кавалерийский корпуса, 9 казачьих полков (около 49 тысяч человек при 216 орудиях). В 3-й Западной армии генерала от кавалерии А.П. Тормасова - 3 пехотных корпуса, 1 кавалерийский, 9 казачьих полков (43 тысячи человек, 168 орудий). Кроме них у Риги стоял отдельный корпус генерал-лейтенанта И.Н. Эссена (18,5 тысячи человек), а на юге, в Подолии, - Дунайская армия адмирала П.В. Чичагова.

Русские армии прикрывали более 600 км границы. Наполеон расположил свои главные силы на фронте 300 км.

Предлогом для вторжения Наполеона в Россию стало якобы нарушение Санкт-Петербургом условий Тильзитского мира, подведшего итоги русско-прусско-французской войны 1806-1807 гг. 12 июня (здесь и далее даты по старому стилю) французская армия начала переправу через пограничную реку Неман. Император Александр I попытался уладить конфликт миром, но Наполеон отклонил такое предложение.

Начало войны выявило полную несостоятельность плана боевых действий русских, составленного военным советником Александра I прусским генералом К. Фулем. 1-я и 2-я армии отступали под натиском превосходящих сил врага. Разрыв между ними достиг 200 км. В него устремились главные силы французов и 26 июня заняли Минск. Возникла угроза разгрома русских армий поодиночке. Они продолжали отходить, но уже по сходящимся направлениям. Для прикрытия столичного направления под Полоцком из 10-й армии был оставлен 26-тысячный корпус генерала от инфантерии П.Х. Витгенштейна.

После занятия французами Могилева русские армии не смогли соединиться у Орши. Произошло несколько ожесточенных арьергардных боев. 22 июля русские армии соединились под Смоленском и вступили в сражение с врагом. Французы не смогли отрезать арьергард русских и разгромить его. Русские полки отразили все атаки и отступили только по приказу. Попытка французов усилиями корпуса маршала Н. Удино продвинуться на петербургском направлении закончилась поражением.

Начало войны расстроило планы Наполеона. Его армия понесла огромные потери - до 150 тысяч человек.

Император Александр I учредил должность главнокомандующего всеми русскими действующими армиями. Им был назначен начальник Петербургского и Московского ополчений 66-летний генерал от инфантерии (с 19 августа - генерал-фельдмаршал) М.И. Кутузов (Голенищев-Кутузов). 17 августа он прибыл в действующую армию, остановился перед Можайском у села Бородино на обширном поле, позволявшем выгодно расположить войска, перекрыть Старую и Новую Смоленские дороги. Прибывшие резервы (намного меньше обещанных императором) позволили довести численность русской армии до 132 тысяч человек, в том числе 7 тысяч казаков и 21 тысяча необученных, плохо вооруженных ополченцев, при 624 орудиях. Наполеон на день Бородинского сражения имел 135 тысяч человек и 587 орудий.

26 августа самые яростные схватки разгорелись за Багратионовы флеши и Курганную высоту, известную как батарея Раевского. Русские полки за день битвы отступили от занимаемой позиции всего на несколько сот шагов. Даже атаки многотысячной тяжелой наполеоновской кавалерии не смогли разорвать фронт русской армии.

Русские полки - лейб-гвардии Измайловский, Литовский и Егерский, пехотный Екатеринбургский, гвардейские кирасирские, гусарский Сумской и многие другие покрыли себя неувядаемой славой. Отличились артиллеристы, моряки Гвардейского экипажа, казаки, ратники ополчения.

Генеральное сражение на Бородинском поле не дало победы ни одной стороне. Наполеон не смог разгромить русскую армию, а Кутузов - преградить ему путь к Москве. Враг потерял около 50 тысяч человек (по французским данным - более 30 тысяч) и большую часть кавалерии, русские - 44 тысячи человек.

Кутузов отказался от возобновления сражения на следующее утро и отдал приказ ночью отступить к Москве. 1 сентября военный совет в деревне Фили по настоянию главнокомандующего принял решение оставить Москву без боя. Вместе с войсками ее покинула большая часть жителей. Французы вступили в почти безлюдный город, стали заниматься грабежами. Пожары к 6 сентября более чем на две трети испепелили первопрестольную.

Русские войска отошли на 30 км на юг по Рязанской дороге, переправились через Москва-реку, повернули на запад и перешли на Тульскую дорогу, затем на Калужскую. Казачьи полки долго «водили за нос» авангард врага, потом скрылись от него.

21 сентября русская армия, заняв выгодные позиции, стала лагерем у деревни Тарутино за рекой Нарой. Стратегический ход Кутузова - Тарутинский марш-маневр был выполнен искусно и скрытно. Наполеон 2 недели(!) не знал, где находится русская армия.

Главные силы французов в Москве оказались под постоянным воздействием русских, были лишены возможности маневра и активности в действиях. Их снабжение ухудшалось с каждым днем. Безлюдный, выгоревший город стал ловушкой для огромной французской армии.

Осознав свое критическое положение, Наполеон направил генерала Ж. Лористона в ставку русского главнокомандующего с мирными предложениями, напутствовал его словами: «Мне нужен мир для спасения чести любой ценой».

Кутузов отверг мирные предложения врага, заявив, что война со стороны России только начинается и не прекратится, пока враг не будет изгнан с российской территории.

Русская армия надежно перекрыла французам путь в нетронутый войной российский юг с его продовольственными запасами, городами Тулой и Брянском, их оружейными и литейными заводами, рекрутскими депо. В Тарутино численность армии довели до 120 тысяч человек. В 2 раза больше стало артиллерии, в 3,5 раза - конницы. Многочисленные армейские партизанские отряды позволяли надежно следить за действиями врага.

Наполеон первым возобновил активные действия. 6 октября авангард его армии под командованием маршала И. Мюрата в ходе Тарутинского боя на реке Чернишня потерпел жестокое поражение. Это вынудило Наполеона 7 октября оставить Москву. 10 октября в город вступили русские отряды, предотвратив подрыв врагом башен и стен Кремля.

Пытаясь расчистить путь к отступлению через южные губернии России, Наполеон надеялся спасти свою армию от полного разгрома. Он уже понимал, что поход закончится неудачей, и желал с наименьшими потерями «выйти» из России, чтобы, собрав новые силы, вновь повести войну в Европе.

Кутузов решил сорвать планы врага. В ходе кровопролитного сражения за город Малоярославец 12 октября наполеоновские войска были разбиты. Они вынужденно отступали по разоренной ими же Старой Смоленской дороге.

Тарутинский бой и сражение за Малоярославец стали началом контрнаступления русской армии. Боевые действия приобрели характер преследования отступавшей армии захватчиков, окружения и уничтожения ее по частям в сочетании с нападениями партизанских отрядов на коммуникации врага. Настигнув его арьергард под Вязьмой, русские 22 октября вновь нанесли французам тяжелое поражение. Затем последовали победы русских у Дорогобужа, под Духовщиной, у деревни Ляхово.

Остатки разгромленной армии Наполеона отошли к Смоленску. В боях под Красным и Молодечно французы понесли новые тяжелые поражения, их разрозненные части стали отступать к Борисову, к реке Березина. Рано начавшаяся зима принесла сильные морозы. Французы и их союзники, в своем большинстве не имевшие теплого обмундирования, замерзали в пути.

К Борисову была направлена 30-тысячная 3-я Западная армия под командованием адмирала Чичагова. Туда двинулся и корпус генерала Витгенштейна, который в боях под Чашниками разгромил остатки французских войск маршалов К. Виктора и Н. Удино. В районе Борисова образовался «мешок». В него под ударом главных сил кутузовской армии втягивались отступающие наполеоновские войска. Начало складываться кольцо окружения. Но Наполеон, используя нерешительность Витгенштейна и ошибки Чичагова, сумел перехитрить их, начав возводить ложную переправу через Березину. Хотя французам удалось избежать полного уничтожения, историки считают, что в сражении на Березине наполеоновская «Великая армия» исчезла как таковая.

С остатками своей армии Наполеон добрался до Сморгони. Там оставил их и 24 ноября отбыл в Париж. В ходе дальнейшего преследования остатки его войск были почти полностью уничтожены.

Завоеватели потеряли в России более 500 тысяч человек, всю кавалерию и почти всю артиллерию. Русская армия - около 300 тысяч человек. Освобождение России завершилось 14 декабря.

Разгром армии Наполеона и заграничные походы русской армии 1813-1814 гг. сыграли решающую роль в освобождении стран Европы от тирании Наполеона. Французская империя рухнула после того, как союзные войска вступили в Париж.

Виктор СОЛОВЬЕВ, кандидат исторических наук