Вариативность - это качество образовательной системы, характеризующее ее способность создавать и предоставлять учащимся варианты образовательных программ или отдельных видов услуг для выбора в соответствии с их изменяющимися образовательными потребностями и возможностями. Наличие дифференцированности само по себе еще необязательно ведет к вариативности образовательного процесса. Степень вариативности педагогической системы определяется количеством тех образовательных программ, из которых учащиеся могут сделать выбор, соответствующий их потребностям и возможностям. Иными словами, показателями того, что система образования является для учащихся вариативной, служит:

- наличие в ней нескольких одинаково привлекательных и доступных для школьников вариантов программ (избыточность одинаково привлекательных вариантов),

- возможность выбора школьниками одного из вариантов получения образования, иначе доступность привлекательного варианта.

Как показывают результаты социологического мониторинга профильного обучения, проведенного в 2001-2002 гг. во всех федеральных округах, участвующих в эксперименте, абсолютное большинство экспертов (77% от общего количества опрошенных) отметили, что сами старшеклассники только отчасти могут определять набор предметов в рамках их профиля. Выбор профиля обучения ограничен тем, что школы не имеют возможности обеспечить альтернативное профильное обучение: во многих общеобразовательных учреждениях существует строго фиксированный набор предметов в рамках каждого профиля. Подавляющее большинство экспертов (92,3% респондентов) считают, что имеющиеся в школе профили обучения только отчасти соответствуют индивидуальным склонностям и потребностям, жизненным планам большинства старшеклассников.

Преимущества вариативных систем состоят в том, что они ориентируются прежде всего на самого школьника, позволяя выстроить ему собственную «траекторию образования».

Вариативная система является гибкой, так как создает условия для изменения программы и выбора новой, то есть откликается на изменения образовательных потребностей. Конечной целью дифференциации является индивидуализация образовательного процесса. То есть, не обеспечив вариативности, нельзя реализовать и принцип индивидуализации профильного обучения.

(Из методического пособия «Предпрофильная подготовка и профильное обучение в старшей школе: теоретические основы и опыт реализации./Под редакцией И.Д.Чечель. - М., 2004»).