Русские просветители обсуждали проблемы, связанные с дальнейшим развитием страны, говорили о необходимости разумных законодательных реформ, принятии конституции, демократизации общественных отношений, о равенстве всех перед законом. Была разработана так называемая теория общественного прогресса. В основу ее была положена теория естественного права и общественного договора. Они стояли за отмену самодержавия, крепостного права, уничтожение сословий, обеспечение свободы личности, слова, печати, вероисповедания, установление республиканско-демократической формы правления. Они считали человека частью природы, высшим ее творением. Он свободен поступать по собственному разумению, делать выбор исходя из своих взглядов. Никто из людей не может использовать других для достижения личных целей. Выступали против порабощения человека человеком, эксплуатации его.

Пнин, Попугаев, Куницын решительно отрицали всякую тиранию, в том числе и семейную. По их мнению, крепостное право несовместимо с просвещением, оно порождает страдания людей, сковывает их инициативу и творчество. Наши мыслители ХVIII и начала ХIХ века считали, что благополучие всего народа и каждого гражданина зависит не только от знаний, образованности, но и от строжайшего соблюдения права частной собственности.

«Собственность, - писал Иван Пнин, - священное право! Душа общежития! Источник законов! Мать изобилия и удовольствий! Где ты уважена, где ты неприкосновенна, там только благословенна страна, там только спокоен и благополучен гражданин. Собственность, где нет тебя, там не может быть правосудия».

Наши просветители прошлых веков требовали сделать частную собственность неприкосновенной. Советские историки, советские литературные критики объясняли такие утверждения Пнина его ограниченностью, неумением понять, что частная собственность несет людям несвободу, все семьдесят с лишним лет они вбивали в головы людей, что только общественная собственность делает человека счастливым и свободным.

Василий Попугаев - автор литературных произведений, стихов, а также статей по философии, социологии, педагогике, юриспруденции. В 1802 году он «по высочайшему повелению» был определен на службу в комиссию для составления законов. Это назначение состоялось после того, как Василий Васильевич преподнес Александру I две свои рукописи: «Опыт о влиянии просвещения на правление и законы» и «О твердости законов».

Он был одним из создателей «Вольного общества любителей словесности, наук и художеств» и занимал в нем различные выборные должности.

Василий Попугаев был довольно ярким выразителем демократически настроенных писателей и мыслителей. В начале ХIХ века он писал: единственное средство сделать народ счастливым - просветить его, «показать ему выгоду, пользу законов, пользу благоустроенного правления, гражданских прав; дать почувствовать каждому гражданину, что правление имеет цель только пользу общественную, что законы защищают его от своенравия сильных». В трактате «О разделении властей политического тела» Василий Попугаев доказывал необходимость принятия конституции: «Конституция есть первая пружина, которая вращает и одушевляет все части государства... Она показывает верный и точный путь, по которому люди должны следовать. Она удерживает в известных пределах действие всех гражданских властей, отворяя там им ход, где они полезны, к общественному благосостоянию, словом, конституция есть первая и главная внутренняя организация «тела», которая вместе с «сердцем» оного - законами может только единая составлять твердость политического общества».

Александр Феодосьевич Бестужев известен прежде всего тем, что он был отцом декабристов: Николая, Александра, Михаила и Петра Бестужевых, а также писателя Александра Бестужева-Марлинского. Но он - артиллерийский офицер - был также писателем-просветителем конца ХVIII начала ХIХ века. Вместе с Иваном Пниным Бестужев-старший издавал «Санкт-Петербургский журнал», который сыграл значительную роль в пропаганде передовых философских и общественно-политических идей.

В сочинении «О воспитании» в разделе «О наставлениях и нравственных разговорах» он писал: «Не творите другим того, чего не хотите, дабы вам творили. Вот первое правило нравственности.

Творите для других добро. Вот второе правило.

Храните законы, свято почитайте определения верховной власти, защищайте отечество от нападений неприятельских, от злоумышлений, возмутителей и мятежников.

Доставляйте отечеству все те выгоды, какие только состоят в возможности вашей. Устремляйтесь делать для него всякое добро, какое только любовь ваша вдохнуть может, да польза оного учинится вашим верховным, единственным законом. Вот четвертое правило».

Вместе с А.Бестужевым издавал «Санкт-Петербургский журнал» Иван Петрович Пнин. Он был незаконнорожденным сыном екатерининского вельможи Репнина (Пнин - усеченная фамилия от Реп-Пнин). Он одно время служил в Государственном совете в департаменте народного просвещения. Его статья «Гражданин» была издана в конце ХVIII века. «Что есть гражданин? - вопрошает Иван Петрович. - Тот ли, который, достигши места хитростию и пронырством им занимаемого, дотоле почитает оное, доколе может оно питать его гордость и алчность? Тот ли, который, ниспровергая законы чести и справедливости, воздвигает бренный памятник своего счастия?

Истинный гражданин есть тот, который свято исполняет все должности, на него возлагаемые. Столь же беспристрастный судия, как закон, которого он есть орудие. Наконец, он есть тот, который являет всем почтением своим к законам и нравам живой пример гражданских добродетелей».

В трактате «Опыт о просвещении относительно России» Иван Пнин утверждает: «Один лишь человек есть господин над самим собою; для безопасности своей он живет в обществе. Без безопасности, без свободы, без собственности общество делается для нас совершенно бесполезным, и жизнь гражданственная потому только для нас выгодна, что она защищает права сии от несправедливости и насилий. Правосудие есть основание общественного и частного благоденствия; люди потому только порочны и несчастны, что они несправедливы; все нравственные добродетели основаны на правосудии».

Мыслители конца ХVIII - начала ХIХ века верили, что общество может стать передовым, раскрепощенным в прямом и переносном смысле, если жить на основе законов и нравственности. Все это может быть достигнуто благодаря просвещению. Они считали, что счастие и благополучие каждого зависит от гражданского общества, а также от свободы личности, от строжайшего соблюдения законов всеми его членами. Осуждая крепостное право как пережиток, как главный тормоз социально-экономического и духовного развития государства, они видели дальнейший путь его в демократическом преобразовании, которое должно происходить эволюционным путем, а не революционным.