В районе Курского выступа Советская Армия разгромила мощную группировку немецких войск из лучших дивизий вермахта, участвовавших в операции под названием «Цитадель», - свыше 900 тысяч солдат и офицеров, 50 дивизий (в том числе 16 танковых и моторизованных), около 10 тысяч орудий и минометов, до 2.700 танков и штурмовых орудий, более 2.000 самолетов.

Вермахт тщательно спланировал и подготовил наступление летом 1943 г. К основанию Курской дуги (выступающей в сторону врага линии фронта) немецкое командование перебросило лучшие соединения, новейшие образцы вооружения и боевой техники. В общей сложности почти 70% танковых, до 30% моторизованных, более 20% пехотных дивизий и свыше 65% боевых самолетов и новейших танков, действовавших на советско-германском фронте. Все они были сведены в группу армий «Центр», 4-ю танковую армию и оперативную группу армий «Юг» под руководством начальника штаба сухопутных войск вермахта генерал-полковника К. Цейтлера. Главная ставка для разгрома группировки войск Центрального и Воронежского фронтов и стратегических резервов в районе Курского выступа делалась на внезапный массированный удар танковых войск на узких участках прорыва.

Замысел Ставки Верховного Главнокомандования заключался в отражении наступления крупной группировки войск вермахта войсками Центрального фронта со стороны Орла, а из района Белгорода - войсками Воронежского фронта. После обороны планировался переход советских войск в контрнаступление на орловском направлении войсками левого крыла Западного, Брянского и правого крыла Центрального фронта (операция «Кутузов») и на белгородско-харьковском направлении - войсками Воронежского фронта и Степного военного округа во взаимодействии с войсками Юго-Западного фронта (операция «Полководец Румянцев»).

Особая роль отводилась стратегическому резерву Ставки Степному военному округу (с 9 июля - Степной фронт), чтобы предотвратить глубокие прорывы танковых группировок противника со стороны как Орла, так и Белгорода, а при переходе в контрнаступление наращивать силу удара из глубины. Советское командование планировало в результате летних боевых действий в районе Курской дуги нанести поражение группировке вермахта и развить общее наступление на юго-западном и западном направлениях с целью освободить левобережную Украину и отодвинуть фронт от Москвы.

Военные историки рассматривают Курскую битву в единстве проведенных в два этапа с единым стратегическим замыслом, общими планом и целью трех крупных стратегических операций - Курской оборонительной (5 - 23 июля), Орловской и Белгородско-Харьковской наступательных операций (12 июля - 23 августа).

Для оборонительной операции было характерно глубоко эшелонированное построение войск. Они в полосах Центрального и Воронежского фронтов подготовили 5-6 оборонительных рубежей, развитые системы траншей и других инженерных сооружений. Кроме того, был создан оборонительный рубеж Степного военного округа, а по левому берегу Дона - государственный рубеж обороны. Оборона под Курском готовилась прежде всего как противотанковая.

Активные боевые действия советские войска начали 5 июля с упреждающей артиллерийской контрподготовки за 10 минут до начала наступления фашистов.

Немецкие войска, понеся потери, перешли в наступление с опозданием на 2,5 часа. На позиции советских войск при поддержке авиации двинулись сотни танков, штурмовых орудий и бронетранспортеров. Удары наносили по сходящимся направлениям с севера и юга под основание Курского выступа. Завязались упорные, затяжные бои. Наступающие танки встретил прицельный огонь противотанковой артиллерии, а плотный огонь артиллерии, минометов и установок залпового огня рассеивал наступающую за танками пехоту.

6-8 июля противник, вводя новые силы, стремился развить наступление танковых клиньев в глубь обороны советских войск. Но советские войска продолжали сдерживать немецкие атаки, вели ожесточенные бои за каждую позицию, каждый населенный пункт.

Не сумев пробиться на Курск через Обоянь, немцы решили совершить танковый прорыв более чем 700 танками и штурмовыми орудиями через поселок Прохоровка. Это были новейшие «Тигры», «Пантеры» и «Фердинанды» из немецких танковых дивизий СС «Мертвая голова», «Рейх» и «Адольф Гитлер». Советское командование решило ответить противнику контрударом.

Ранним утром 12 июля по выдвигающимся сотням танков противника советская авиация нанесла массированный удар. После короткой артподготовки двинулись в контратаку советские танки. Для врага она была внезапной. Две мощные лавины (свыше 1.200 танков и САУ) столкнулись около Прохоровки. Разгорелось самое крупное в истории Второй мировой и Великой Отечественной войн танковое сражение.

Передовые советские танки на предельной скорости, не встречая особенного противодействия со стороны фашистов, вклинились в боевые порядки немецких войск и пронзили их насквозь. Вскоре боевой порядок представлял собой множество локальных схваток, огневых дуэлей советских и немецких танковых экипажей. Поле боя превратилось в кромешный ад. Тучи пыли, дым артиллерийских выстрелов и горевших танков, выхлопных газов боевых машин простирались от горизонта до горизонта. Внутри горящих танков взрывались боекомплекты, их башни отлетали от корпусов на несколько десятков метров. Танки, которые потеряли подвижность, маневренность, стреляли с места, а экипажи горящих машин бросались в рукопашные схватки.

Обе стороны понесли тяжелые потери. Величайшее танковое сражение длилось в течение всего светлого времени дня и закончилось полным поражением главной ударной группировки немецких войск, которая не смогла выполнить поставленную задачу и продвинуться вглубь обороны советских войск ни на километр.

Лишившись на поле боя под Прохоровкой более 400 танков и штурмовых орудий, около 300 автомобилей, тысяч солдат и офицеров убитыми, немецкое командование в течение последующих трех дней возобновляло попытки прорвать оборону Воронежского фронта, но они были обречены на провал.

Всего за время наступления с 5 июля войска Гота и Кемпфа сумели лишь вклиниться в оборонительные позиции Воронежского фронта на отдельных направлениях - на Обояньском до 35 км и на Корочанском до 12-15 км. Это был максимум, которого сумели достичь немцы, потеряв при этом более половины своих сил и средств.

С 16 июля фашисты прекратили попытки возобновить наступление и постепенно стали переходить к обороне. Инициатива полностью перешла к советским войскам, которые сохранили стратегические резервы и 18 июля левым флангом Воронежского фронта и войсками Степного фронта начали преследование отходящего противника. К 23 июля в основном было восстановлено положение, которое занимал Воронежский фронт до начала наступления врага.

Оборонительные бои на Центральном фронте завершились12 июля, на Воронежском - 23 июля. Общая продолжительность оборонительной фазы Курской битвы - 19 суток. Общие потери советской стороны в боевой технике - примерно 1.600 танков и САУ, 3.900 орудий и минометов 460 самолетов.

Разгром ударных группировок врага создал выгодные условия для советских войск, позволил начать контрнаступление, реализацию планов двух стратегических наступательных операций - Орловской («Кутузов») и Белгородско-Харьковской («Полководец Румянцев»).

Орловская (12 июля - 18 августа) проводилась войсками Центрального (командующий К.К. Рокоссовский), Брянского (командующий М.М. Попов) и левого крыла Западного (командующий В.Д. Соколовский) фронтов против 2-й танковой и 9-й полевой армий группы армий «Центр» (командующий В. Модель). Первыми 12 июля в наступление перешли войска 3-й, 61-й, 63-й и 11-й гвардейской армий. На второй день наступления они прорвали оборону противника и продвинулись вглубь на 7-25 км. В результате кровопролитных боев 4 августа войска вышли к окраинам Орла.

В тот же день на Белгородско-Харьковском направлении перешли в наступление войска Воронежского (командующий Н.Ф. Ватутин) и Степного (командующий И.С. Конев) фронтов. Им противостояли, заняв заранее подготовленные оборонительные рубежи, немецкие 4-я танковая армия и оперативная группа «Кемпф».

Общий фронт наступления пяти советских фронтов - около 600 км. 5 августа они освободили Орел и Белгород. В ознаменование этого события в Москве был проведен первый в ходе войны артиллерийский салют.

Наступление советских войск продолжалось. К 18 августа немцев выбили с Орловского выступа. Был ликвидирован сам Орловский плацдарм, завершена Орловская наступательная операция, длившаяся 38 суток на фронте около 400 км.

Войска Степного фронта при поддержке войск Воронежского и Юго-Западного фронтов вышли на подступы к Харькову. После мощной ночной атаки утром 23 августа он был освобожден. Москва снова салютовала. Теперь освободителям Харькова. Победный салют становился традицией.

Белгородско-Харьковская стратегическая операция, продолжавшаяся 21 сутки (3 - 23 августа) на фронте 300-400 км, стала завершением Курской битвы, которая длилась почти без перерыва 50 дней и ночей. Она обогатила советское военное искусство опытом целесообразного массирования и концентрации сил и средств на главных направлениях. В результате достигалось значительное превосходство над противником в средствах поражения и развитие успеха. В оперативном отношении новым были мощные вторые эшелоны фронтов и подвижные группы в составе танковых армий. А Воронежскому фронту для развития успеха Ставка в оперативное подчинение придала 2 танковые армии. Тактика наступательного боя в Курской битве привела к необходимости строить глубоко эшелонированные боевые порядки частей и соединений. Возросли и плотности сил и средств.

Исход Курской битвы потряс до основания фашистскую Германию и ее сателлитов. Поражение оказалось для немцев не только ошеломительным, но и трудно объяснимым. Перед немецким генералитетом встал грозный призрак надвигающейся катастрофы, поражения в войне. После Курской битвы немцы не смогли провести ни одной стратегической наступательной операции. Это было начало краха третьего рейха.

Результаты Курской битвы дали и внешнеполитический эффект. В сентябре 1943 г. капитулировала Италия, были оговорены условия скорейшего открытия союзниками по антигитлеровской коалиции второго фронта в Европе.

Начавшийся под Сталинградом коренной перелом в ходе Великой Отечественной войны в пользу советских войск превратился в необратимый.

Николай РОЯНОВ, кандидат военных наук, профессор