Паренек из бедной семьи, живущей в Краснопавловске Харьковской области, в семнадцать лет устроился крепильщиком на шахту «Комсомолец» в Горловке. Только через два года Виктор Садовничий смог поступить на механико-математический факультет МГУ, где последовательно прошел все ступеньки: студент, аспирант, доцент, профессор, заместитель декана факультета по научной работе, зав. кафедрой функционального анализа и его приложений факультета вычислительной математики и кибернетики, зав. кафедрой математического анализа механико-математического факультета, проректор университета, первый проректор.

Ректором МГУ доктор физико-математических наук, профессор Садовничий стал 23 марта 1992 года, когда на альтернативной основе Совет ученых советов Московского университета избрал его на этот пост в первый раз. Позже, в 1997 году его изберут действительным членом РАН по Отделению информатики, вычислительной техники и автоматизации. Потом он станет действительным членом множества других академий, почетным доктором многих зарубежных и отечественных университетов.

Виктор Антонович - фигура в российской науке и в образовании. Это крупный ученый, математические работы которого относятся к теории дифференциальных операторов, математическому обоснованию подходов к релятивистской теории гравитации, к проблемам динамической имитации управления движением, вопросам обработки космической информации и проблемам математической физики. У Садовничего много научных работ, монографий. Его учебник «Теория расшифровки (распознавания образов) космических съемок» по сей день специалисты считают лучшим, как и предложенные им методы. Садовничий - лауреат Государственной премии СССР, премии имени М.В.Ломоносова за цикл работ «Обратные задачи спектрального анализа». Госпремия была ему присуждена за работы, посвященные проблемам динамической имитации управления движением космического корабля, летательного аппарата. На их основе впервые в мире удалось создать тренажер, имитирующий невесомость в земных условиях, на котором готовились и готовятся к полетам космонавты России, члены совместных космических экипажей. В 1995 году Виктор Антонович создал и возглавил Институт математических проблем сложных систем МГУ, почетным президентом которого стал нобелевский лауреат Илья Пригожин. В сферу интересов Садовничего входят и гуманитарные системы. Высокую оценку получила опубликованная им в 1995 году монография «Университетское образование: приглашение к размышлению». Словом, ученый и педагог Садовничий мог бы ограничиваться своей деятельностью на посту ректора, академика РАН и снискать еще большую славу на этом поприще. Но он занимается еще и большой общественной работой.

В 1994 году Виктор Антонович был избран президентом Союза ректоров России и с тех пор бессменно находится на этом посту, пользуясь немалым уважением не только в высшей школе, но и во всем профессиональном образовательном сообществе.

Кроме того, он возглавляет Евразийскую ассоциацию университетов, входит в Постоянный комитет Конференции ректоров университетов Европы, в Совет по русскому языку и Совет по научно-технической политике при Президенте РФ.

Много лет Виктор Антонович работает председателем Большого жюри на конкурсе «Учитель года России», считая это важным делом, помогающим интеграции школьного и вузовского образования, повышению статуса педагога.

Начало ректорства Садовничего совпало с началом крутых перемен в жизни государства и высшей школы. Распадается Советский Союз, возникает самостоятельное государство Российская Федерация, начинается реформирование всех государственных, общественных, политических и экономических институтов. Обвальное сокращение бюджетного финансирования и принятие принципиально иной концепции в области высшего образования и фундаментальной науки поставили вузы в тяжелое положение, и тут многое зависело от позиции Союза ректоров и его президента. А он выступал в защиту высшей школы без страха и упрека, ведя за собой коллег-ректоров, устанавливая тесное взаимодействие с Профсоюзом работников народного образования и науки.

Самое тяжелое время было, пожалуй, при вице-премьере по социальным вопросам Олеге Сысуеве, когда образованием неожиданно заинтересовался входивший тогда в правительство Анатолий Чубайс. На заседаниях комиссии по экономическому реформированию частенько принимались рекомендации, которые привели бы к приватизации учебных заведений, переходу на платное обучение. Садовничий резко противостоял этому, как позже критиковал министерство и реформаторов за предложения по двухуровневой системе обучения, непродуманные условия вступления в Болонский процесс, издержки единого государственного экзамена и прочих нововведений, выступал против назначения ректоров и сведения на нет академических свобод вузов. Собирался очередной съезд ректоров, приглашались первые руководители государства, и то, с чем не согласно образовательное сообщество, высказывали им в лицо. Это были трудные моменты, потому что кто-то мог сделать вывод, что Садовничий поднимает народ против власти. Но на самом деле он учит власть быть умной, прислушиваться к голосу народа. Доклад президента Союза ректоров не мог быть благостным, навевающим мысль о том, что все хорошо. Критика невзирая на лица всегда была в этих докладах беспощадной, но конструктивной - каждый съезд выдвигал власть имущим пакеты предложений. Не вина Садовничего и ректоров, а беда власти, что не все эти предложения до сих пор реализованы.

А еще были статьи и книги о реформах, написанные академиком Садовничим, содержащие четкий анализ планируемых новшеств с точки зрения пользы для образования, прогноз возможных последствий и выводы. Ректор МГУ неизменно занимал позицию государственника, пекущегося об интересах страны, общества, системы образования.

Всегда плечом к плечу Садовничий выступал вместе с Владимиром Михайловичем Яковлевым. Не было такого съезда ректоров, на котором бы председателю профсоюза не предоставили трибуну для выступления. На каждом заседании совета Союза ректоров и его президиума профсоюз - одно из главных действующих лиц. Виктор Антонович, видимо, считает, что так и должно быть, ведь в этот профсоюз входят преподаватели, студенты, этот профсоюз сегодня самый большой в России и самый сплоченный, поэтому нельзя не учитывать его мнения. Кстати, и профсоюз оказывает всемерную поддержку Союзу ректоров, предоставляя материалы своих специалистов, выступая в защиту высшей школы.

Не секрет, что автономные учреждения - новые организационно-правовые формы, в которые сегодня предлагают перейти вузам, - удар по высшей школе. В одном ряду с АУ еще совсем недавно стояли и ГМАНО - государственные (муниципальные) автономные некоммерческие организации. Эта форма предполагала придание ректору статуса наемного работника, целиком и полностью зависящего от управляющего совета, возможную приватизацию учебных заведений. Борьба против ГМАНО, которую Союз ректоров вел вместе с профсоюзом, закончилась победой: после нескольких лет ожесточенных дискуссий и споров чиновники осознали, что создание ГМАНО приведет к утере государственной собственности, и отказались от этой идеи.

Сегодня без Садовничего не проходит ни одно серьезное совещание у Президента РФ, у председателя правительства, если речь идет о судьбе образования. К нему прислушиваются, с ним советуются, его уважают. А он остается верным своей позиции, которую обозначает так: «Наше образование уникально, поэтому странное впечатление производят регулярные попытки его модернизации. Я думаю, было бы правильным сообща противостоять непродуманным, непрофессиональным действиям чиновников, наносящим вред стране, ее системе образования, науке и экономике».